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Administración Trump: Poner fin a la financiación de la ISS, volver a la exploración lunar

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Cada administración presidencial trabaja para poner su propio sello en el programa espacial de Estados Unidos. En el caso de la administración Trump, eso supuestamente implica recortar los fondos para la Estación Espacial Internacional y desviarlos hacia fondos para la exploración lunar.

La propuesta no es del todo una sorpresa; El vicepresidente Pence anunció que la administración Trump “reenfocará el programa espacial de Estados Unidos hacia la exploración y el descubrimiento humanos” al lanzar un nuevo programa lunar seguido de un disparo tripulado de Marte en algún momento en el futuro indefinido. Pero cerrar la ISS en 2025 y desviar ese dinero a programas cislunares o incluso a un hábitat lunar representa un cambio importante en la política espacial de Estados Unidos. Si bien esto es todavía un borrador, múltiples fuentes han confirmado que las directivas estarán en la versión final, y la administración Trump ha declarado públicamente que tiene la intención de regresar a la Luna primero antes de abordar Marte.

Evaluación del futuro de la estación espacial internacional

Tomó 13 años completar y lanzar los diversos módulos de la ISS, de 1998 a 2011. Actualmente, la NASA gasta alrededor de $ 4 mil millones por año en la estación espacial, de un presupuesto total de $ 19.5 mil millones. Con el 21 por ciento del presupuesto total de la NASA y aproximadamente el 40 por ciento de su desembolso en exploración humana, no es un cambio tonto. Una de las quejas más importantes sobre el próximo Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA es que la agencia carece de fondos para planificar misiones o lanzar el cohete. (Actualmente no está claro si el SLS podría volar incluso una vez al año, a un costo de más de $ 1 mil millones por lanzamiento, en parte debido al costo de mantener costosas instalaciones de fabricación y prueba para un cohete que casi nunca vuela).

Eliminar la porción de la ISS de los fondos de la NASA libera esos $ 4B en efectivo anual. Pero aún no tenemos idea de cómo se dividiría ese financiamiento entre el SLS y cualquier esfuerzo para devolver a la NASA a la Luna, o qué tipo de exploración o incluso planes de habitación a más largo plazo tiene en mente la administración. Cualquier tipo de misión tripulada requeriría el desarrollo de módulos lunares, módulos de habitación a más largo plazo (si está previsto) y diversos equipos de apoyo. Si el objetivo a largo plazo es crear una base lunar como un trampolín o un punto de ruta útil para una misión a Marte, también necesitaría estar equipado con todas las herramientas necesarias para que ese esfuerzo sea exitoso.

Actualmente, EE. UU. Ha acordado financiar la ISS hasta 2024, aunque anteriormente se ha hablado de extender su vida operativa hasta 2028.

Vista en despiece ordenado

Una vista explosionada de la ISS. Tenga en cuenta que los módulos de Destiny y Unity están conectados directamente entre sí. Imagen cortesía de Wikipedia

Por otro lado, poner fin a la EEI también conlleva importantes inconvenientes. La estación espacial ha demostrado ser vital para el desarrollo de los vuelos espaciales comerciales; empresas como SpaceX han sido sostenidas, en gran parte, por contratos gubernamentales de reabastecimiento para la Estación Espacial Internacional. Otras empresas, como Bigelow Aerospace, han utilizado la ISS como banco de pruebas para sus propios módulos y proyectos.

Las empresas espaciales privadas como SpaceX y Blue Origin están logrando un progreso real para poder lanzar su propio proyecto. Bigelow incluso ha hablado de su propia estación espacial. Pero tales proyectos tardan años, incluso décadas en materializarse, y ninguna empresa en el mercado espacial comercial de hoy está cerca de poder presentar un reemplazo de este tipo para 2024. Las empresas de vuelos espaciales han pedido a la NASA que mantenga la ISS abierta hasta 2028.

Una forma de resolver esta tensión, por supuesto, sería que el Congreso asignara más fondos. Esto permitiría a la NASA poner más fondos en el desarrollo de SLS, mantener la ISS en funcionamiento, y comenzar los planes para una serie de misiones de exploración lunar. A pesar del hecho de que la NASA consume mucho menos del presupuesto federal de los EE. UU. De lo que la gente tiende a pensar (0,47 por ciento, por debajo de un máximo de 4,41 por ciento en 1966), el Congreso no ha aumentado históricamente la financiación de la NASA mucho en dólares reales (ajustados a la inflación). . La marca de marea alta más reciente fue en 1991, cuando el presupuesto de la NASA valía $ 24.235B en dólares de 2014. El presupuesto de 2017, en dólares constantes de 2014, valía 18.500 millones de dólares, una disminución significativa incluso a partir de entonces.