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Análisis: SpaceX supera una importante prueba de fallos para su cápsula tripulada Dragon

La cápsula Dragon es un módulo tripulado destinado a llevar astronautas al espacio, pero para que eso suceda, sus creadores en SpaceX tendrán que asegurarse de que esté lista para cualquier eventualidad posible. Ese largo proceso comenzó la semana pasada, cuando el módulo Dragon de la compañía simuló una falla importante en sus motores y realizó un procedimiento de rescate de emergencia en las instalaciones de Cabo Cañaveral de la NASA. ¿El veredicto? Un éxito en general, pero la NASA requerirá mucho más trabajo antes de arriesgar a uno de sus astronautas altamente capacitados en un vehículo de terceros.

La prueba duró poco menos de dos minutos en total, evaluando la capacidad de la cápsula para colocarse en una posición segura para el rescate y aterrizar con la suficiente suavidad para proteger a los ocupantes humanos. Los ocho motores SuperDraco de la cápsula se dispararon durante solo cinco segundos, produciendo durante ese período algo así como 120.000 libras de empuje (o aproximadamente el 3% del empuje del enorme cohete Falcon Heavy de SpaceX). Apuntando sobre el cercano Cabo, la cápsula se elevó a unos 5,000 pies. Aquí, abandonó la sección del «tronco» y desplegó paracaídas, descendiendo lentamente de nariz hacia el agua.

Aproximadamente a un segundo del suelo, la cápsula se desvió de su curso para poder descender al agua.

Aproximadamente a un segundo del suelo, la cápsula se desvió de su curso para poder descender al agua.

El Dragón (técnicamente llamado Crew Dragon, aunque nadie usará ese nombre) llevaba un maniquí de prueba equipado con sensores de daños. Después de sacar la cápsula del agua, SpaceX descubrió que cualquier humano en la cápsula habría sobrevivido sin lesiones. El pasajero habría sido sometido a un viaje difícil y algunas fuerzas G muy pesadas, pero nada más allá de lo que los astronautas están entrenados.

dragón abortar 3Es importante tener en cuenta que esta «prueba de aborto de almohadilla» fue una exhibición de un sistema que nunca debería tener que activarse. En la era Apolo, los motores de aborto de almohadilla se instalaron sobre la cápsula, casi una ocurrencia tardía en el diseño general. SpaceX ha integrado sus propulsores de emergencia SuperDraco en los lados de la propia cápsula. Esto significa que los ingenieros nunca pueden tener la tentación de diseñar un sistema más liviano y eficiente con menos características de seguridad.

También significa que los motores de aborto no necesitan separarse antes de salir de la atmósfera, lo cual es crucial para el objetivo de SpaceX de una nave espacial tripulada verdaderamente reutilizable. El principal competidor de Boeing del Dragon, el CST-100, también utilizará un sistema de motor «empujador» integrado, en lugar de un sistema de «tractor» montado en la parte delantera que se vio en años anteriores. Ese sistema está programado para probarse en principios de 2017.

Un sistema de empuje integrado también significa que los motores de escape SuperDraco están siempre disponibles, después del lanzamiento, en órbita y durante el descenso. Eso podría aumentar en gran medida las opciones para los ingenieros que buscan planificar cada eventualidad que se detenga en el espacio y salvar vidas que de otro modo se habrían perdido.

dragón abortar 2Para que no piense que el hardware de aborto de almohadilla es una medida innecesaria: los soviéticos tuvieron que usar un sistema de aborto de almohadilla en el caso de la Soyuz 7K-ST No. 16L, que experimentó un incendio catastrófico durante la cuenta regresiva en 1983. Un sistema de escape automático muy muy parecido a este, y se llevó a la tripulación solo dos segundos antes de que todo el vehículo de lanzamiento explotara. Aunque la misión fue un desastre, la tripulación escapó ilesa. Sigue siendo el único caso en el que un sistema de aborto de plataforma se activa (con éxito o no) en un escenario de crisis real.

Esta prueba es solo la primera de muchas para el aspirante a gigante aeroespacial, ya que probó el escenario bastante improbable de una falla del motor durante o inmediatamente después del despegue. Otras pruebas de rescate desde diferentes altitudes serán igualmente importantes, incluidas las que simulan la falla de un dispositivo una vez que la cápsula ya está en el espacio o en órbita estable.

Vea una repetición de la prueba aquí: