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Aquí está el Mars 2020 Rover, de pie sobre sus propias seis ruedas

Han pasado casi ocho años desde el lanzamiento del Curiosity desde Cabo Cañaveral, y el viejo rover pronto debería tener compañía en el Planeta Rojo. El rover Mars 2020, que se está ensamblando actualmente en el JPL, ha alcanzado un hito de lanzamiento importante y ahora se encuentra sobre sus propias seis ruedas. La NASA celebró el hito con un video de lapso de tiempo del ensamblaje del rover y una discusión sobre el vehículo.

El rover Mars 2020 es un poco más grande y pesado que el Curiosity, que en sí mismo era significativamente más grande y más capaz que el Spirit o el Opportunity. El Mars 2020 Rover pesa 2,315 libras a las 1,982 libras de Curiosity. Curiosity mide 9.5 pies de largo, 8.9 pies de ancho y 7.2 pies de alto, mientras que Mars 2020 tiene 9.8 pies de largo, 8.9 pies de ancho y 7.2 pies de alto. Algunos de los sistemas y funciones de Curiosity se han transferido para Mars 2020, incluida la totalidad de su sistema de aterrizaje (Mars 2020 utilizará la misma grúa flotante propulsada por cohetes que Curiosity implementó). Al igual que Curiosity, Mars 2020 utilizará un RTG (generador termoeléctrico de radioisótopos) para la generación de energía.

La misión Mars 2020 llevará una serie de instrumentos científicos, incluido un espectrómetro de fluorescencia de rayos X (para el análisis de la composición de la superficie a escala fina), un radar que penetra en el suelo que puede detectar el hielo de agua subterránea y cualquier salmuera líquida que pueda existir en las profundidades de hasta 10 m (33 pies), un conjunto de sensores para medir la temperatura marciana, la velocidad del viento, la presión, la humedad relativa y un experimento a bordo destinado a probar la producción de oxígeno en Marte utilizando CO2 reunidos en el propio Planeta Rojo. En teoría, esta técnica podría ampliarse para producir oxígeno para la habitación humana en misiones futuras, o para producir combustible para cohetes para viajes de regreso. Los científicos quieren probar el proceso a pequeña escala para ver cómo funciona.

Mars 2020 también llevará versiones mejoradas de algunas de las cámaras que Curiosity presenta hoy, incluida su SuperCam (versión mejorada de ChemCam de Curiosity). Incluso tiene un pequeño dron desmontable, el Mars Helicopter Scout, que no lleva más tecnología que cámaras, pero es una demostración de tecnología de prueba de concepto que mostrará si las pequeñas embarcaciones pueden explorar Marte de manera efectiva. Uno se pregunta si es capaz de mantenerse quieto el tiempo suficiente para tomar una foto, dándonos así la primera selfie que un rover-drone combinado será capaz de dispararse mientras está parado (rodando) en otro planeta.

Concepción artística del Mars Helicopter Scout, vía Wikipedia

Si todo va bien, es de esperar que lo vea como titular en algún momento de 2021 o 2022.

A diferencia de Curiosity, Mars 2020 está siendo tratado explícitamente como una misión precursora de una eventual exploración humana tripulada. Se supone que el rover Mars 2020 debe reservar un alijo de material que los humanos algún día podrían regresar a recolectar. Implementará una nueva tecnología de aterrizaje de precisión y medirá los niveles de peligro que representan los polvos marcianos en varios contextos. Marte es capaz de sufrir tormentas de arena globales, algunas de las cuales han matado a rovers antes. Los peligros de las tormentas de arena son un riesgo muy real con el que los futuros astronautas deberán lidiar.

Mars 2020 aterrizará en el cráter Jezero para explorar a nuestro vecino. Nos sumergimos en por qué se seleccionó a Jezero en un artículo el año pasado: es un buen lugar para explorar cómo cambió Marte a medida que se secaba, con características geológicas que parecen estar a caballo entre los períodos de Noé y Hesperio de la historia geológica de Marte. El Noaj es el período más antiguo y húmedo de Marte, donde los grandes eventos de impacto dieron forma al mundo y el agua pudo haber fluido libremente. Marte se secó al entrar y progresó a través del Hesperiano. El vulcanismo se convirtió en la fuerza dominante que dio forma al planeta. Los períodos de Noé y Hesperio en Marte corresponden aproximadamente a los eones de Hades y Aqueos en la Tierra.

Imagen destacada de NASA / JPL