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Astrónomos descubren un agujero negro supermasivo ‘hambriento’ en el centro de una galaxia

¿Qué sucede cuando un agujero negro cae en tiempos difíciles? Un equipo internacional de astrónomos ha encontrado un agujero negro que se está oscureciendo rápidamente y creen que se está muriendo de hambre.

La idea tiene sentido. Los agujeros negros a menudo se encuentran en el núcleo de las galaxias. Cuando se forma un agujero negro, no se puede ver, pero todo lo que cae en el agujero negro se calienta a medida que cae, arrojando radiación detectable en todo el espectro EM. Esto deja los centros galácticos encendidos con escombros giratorios. Pero después de cierto punto, un agujero negro debería despejar su entorno, habiendo acumulado ya todo lo que estaba lo suficientemente cerca como para caer. Y después de eso, después de que el brillo de los gases que caen en el agujero negro se haya desvanecido, lo que queda sería solo el negro agujero en sí, desprovisto de su disco de acreción incandescente.

Los científicos están encantados de haber captado este fenómeno que se desvanece en acción, justo después de que comenzara a ocurrirle a un agujero negro supermasivo en el núcleo de Markarian 1018, una galaxia en la constelación de Cetus. Esta es la primera cosa de este tipo que hemos estudiado. Bernd Husemann, líder del proyecto CARS y autor principal de un papel discutiendo sus observaciones e hipótesis, explicó: «Tuvimos suerte de que detectamos el evento solo 3-4 años después de que comenzara el declive, por lo que pudimos comenzar a monitorear campañas para estudiar detalles de la física de acreción de galaxias activas que no se pueden estudiar de otra manera».

Los agujeros negros no se limitan a flotar en el espacio brillando con un brillo constante. A medida que acumulan material de diferentes densidades y cantidades, parpadean, con una frecuencia del orden de decenas de miles de años, casi como una vela que se enciende y se enciende con la brisa. Pero eso no es lo que está pasando aquí. Diez años es un pequeño destello en escalas de tiempo cósmicas, pero 10 años es todo lo que se necesita para que el brillo de este agujero negro supermasivo se atenúe en un orden de magnitud. De hecho, los científicos han estado observando este agujero negro en particular durante treinta años. Cada instrumento con el que miraron ha mostrado una disminución de cinco a diez veces en el brillo durante los últimos diez años.

La ingestión de una estrella provoca una llamarada breve y aguda que se apaga lentamente cuando el agujero negro termina su «comida». Pero el equipo de astrónomos que ha estado observando este agujero negro tampoco lo ha visto hacer exactamente nada de eso. La geometría y las líneas espectrales han descartado escombros a lo largo de la línea de visión. No, la atenuación que han visto los astrónomos sugiere algo completamente diferente.

Hay un enorme anillo de desechos ingeribles en un radio de aproximadamente 24 días luz, a cuya distancia se necesitarían unos cinco años para caer en el agujero negro. Pero el anillo no está siendo absorbido, aunque está dentro del alcance. ¿Por qué? «Es posible que esta hambruna se deba a que se está interrumpiendo la entrada de combustible», dijo Rebecca McElroy, autora principal del artículo. delineando el descubrimiento. «Una posibilidad intrigante es que esto podría deberse a interacciones con un segundo agujero negro supermasivo». Tal sistema binario de agujeros negros es una posibilidad distinta en Markarian 1018, ya que es el producto de una fusión importante de dos galaxias, cada una de las cuales probablemente tenía un agujero negro supermasivo en su núcleo.

¿Hasta dónde llega la metáfora? ¿Puede un agujero negro morir de hambre? a muerte? Los astrónomos intentan averiguarlo. Su descubrimiento de este fenómeno les dio tiempo discrecional en el VLA, Hubble y Chandra, y harán observaciones continuas en toda la banda EM para averiguar exactamente qué está sucediendo en Markarian 1018.

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