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Boeing sigue luchando por solucionar el último fallo de Starliner a tiempo para su lanzamiento

Términos de Uso.

Se suponía que Boeing estaba en lo alto del éxito de su nave espacial Starliner, que se retrasó mucho en este momento, pero el lanzamiento se suspendió nuevamente la semana pasada. En ese momento, Boeing solo dijo que había un problema con «indicaciones inesperadas de la posición de la válvula», pero el alcance del problema es más grave de lo que se informó inicialmente. Incluso con varios días de trabajo, Boeing todavía no sabe por qué funcionan mal las válvulas. Si no hay una solución pronto, Starliner podría perder su ventana de lanzamiento por completo, empujando el lanzamiento por al menos varios meses.

El CST-100 Starliner es la contribución de Boeing al Programa de Tripulación Comercial de la NASA, que actualmente cuenta con una sola nave espacial utilizable: el SpaceX Dragon. Boeing parecía estar a la cabeza durante los primeros años después y SpaceX recibió contratos. El objetivo de Commercial Crew es construir vehículos que le den acceso a la NASA a la Estación Espacial Internacional (ISS) sin pasar por los rusos. SpaceX ha cumplido, después de haber volado tres misiones tripuladas a la ISS. Boeing, sin embargo, todavía está tratando de hacer despegar a Starliner.

Boeing está trabajando en el lanzamiento de Orbital Flight Test 2 (OFT 2), que es una repetición de OFT 1. Ese lanzamiento falló a fines de 2019 cuando fallas informáticas hicieron que la nave espacial sin tripulación perdiera su cita con la ISS. Es comprensible que la NASA no esté dispuesta a poner tripulación en el Starliner hasta que pueda completar esta misión de demostración autónoma. Ese objetivo mira aún más lejos ahora que tenemos más detalles sobre el lanzamiento abortado de la semana pasada.

Según NASA, 13 válvulas en el sistema de combustible se atascaron en la posición cerrada cuando se acercó el lanzamiento el 3 de agosto. Boeing no pudo abrir las válvulas ni determinar qué causó que se cerraran en primer lugar. La nave espacial y su cohete Atlas V se trasladaron de nuevo a la Instalación de Integración Vertical (VIF) donde los ingenieros pasaron la última semana examinando el hardware. Hasta ayer, Boeing había logrado abrir siete de las 13 válvulas. El equipo está utilizando técnicas mecánicas, eléctricas y térmicas para abrir las válvulas, pero aún se desconoce la causa raíz.

La NASA ha dicho que sigue comprometida a trabajar con Boeing en un plan de lanzamiento, pero eso solo puede continuar una vez que se comprenda y mitigue el mecanismo detrás de la falla. Boeing tampoco tiene mucho tiempo para resolverlo. En menos de dos semanas, SpaceX lanzará la misión de carga CRS-23 a la ISS, y esa nave espacial necesitará un puerto de atraque. Después de eso, ULA necesitará recursos terrestres para lanzar la misión Lucy de la NASA en un cohete Atlas V. SpaceX también tiene un lanzamiento de la ISS con tripulación en octubre, y esa embarcación también necesitará un puerto de acoplamiento gratuito. Boeing todavía tendría una oportunidad de realizar un vuelo a fines de 2021, aproximadamente dos años después de que originalmente esperaba completar la prueba de vuelo orbital.