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Boeing y la NASA suspenden indefinidamente el lanzamiento de Starliner debido a problemas técnicos

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Las cosas siguen empeorando para Boeing mientras trabaja hacia un lanzamiento que podría hacer o deshacer su contrato de tripulación comercial de la NASA. Después de limpiar la misión Orbital Flight Test-2 (OFT-2) el martes, Boeing ha optado por retirar la nave espacial de la plataforma de lanzamiento para realizar más pruebas en lugar de intentar otro lanzamiento de inmediato. Hay actualmente no hay fecha para otro intento.

El problema son los indicadores de posición anómala de la válvula, que se detectaron durante una verificación previa al vuelo el martes. Ante el temor de que esto pudiera indicar un problema con el sistema de combustible, Boeing canceló el lanzamiento con la intención de programar otro intento en tan solo 24 horas. Sin embargo, el problema no ha sido tan sencillo de resolver como esperaba Boeing. Aparentemente, no está vinculado al software, por lo que la nave espacial deberá examinarse con más detalle.

Boeing y la NASA pasarán el día llevando el cohete Atlas V con Starliner en la parte superior a la Instalación de Integración Vertical en (VIF) en Cabo Cañaveral. Allí, los ingenieros podrán revisar el hardware para determinar si realmente hay un problema con el sistema. Puede resultar que Starliner simplemente tenga un sensor de válvula defectuoso, pero también podría haber un problema más serio que requiera otra ronda de cambios de diseño.

Independientemente de la causa raíz, Boeing se está quedando sin tiempo. Parte de la misión OFT-2 requiere que la nave navegue de forma autónoma a la Estación Espacial Internacional (ISS), pero la estación no tiene espacio ilimitado. Si Boeing pierde su ventana de agosto, podría encontrarse con el tiempo asignado al suministro de CRS-23 (una misión de SpaceX). Después de eso, ULA necesitará recursos terrestres para lanzar la nave espacial Lucy de la NASA que estudiará los asteroides troyanos. Unas semanas más tarde, la NASA planea lanzar la misión SpaceX Crew 3, que nuevamente necesitará puertos de acoplamiento en la ISS. Incluso una pequeña demora para Starliner podría terminar haciendo retroceder el OFT-2 por varios meses.

Al mismo tiempo, Boeing debe estar absolutamente seguro de que Starliner está listo para funcionar esta vez. OFT-2 solo está sucediendo porque Boeing reprobó OST-1 a fines de 2019. Un error informático hizo que la cápsula se perdiera por completo su cita con la ISS, y otra falla podría llevar a algunos a cuestionar la sabiduría de continuar trabajando en el Starliner. Después de todo, fue diseñado con el propósito expreso de lanzamientos tripulados, y nadie querrá viajar en una máquina poco confiable al espacio.

Quizás la cancelación de último minuto fue una bendición disfrazada. Si el problema de la válvula causó otra falla, eso podría haber sido un telón de fondo para Starliner. Al menos de esta manera, Boeing tiene la oportunidad de arreglar las cosas.