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Curiosity Rover comienza un viaje por carretera de verano para evitar que se hunda la arena

Curiosity ha estado en Marte desde 2012 y explorando Mount Sharp desde 2014. Si bien el rover ha excedido hace mucho su vida útil, la NASA no se arriesga con su único rover activo en Marte, particularmente cuando el lanzamiento de Perseverance se ha retrasado nuevamente. Para llegar a la siguiente sección de Mount Sharp, Curiosity emprende un viaje de verano por carretera que evitará una trampa de arena peligrosa.

La curiosidad comenzó en el suelo del cráter Gale, que exploró durante dos años antes de comenzar su ascenso por la ladera del monte Sharp. Ese es el pico central dentro del cráter, compuesto por capas sedimentarias que se acumularon con el tiempo. Esto le da al rover la oportunidad de hacer un recorrido por el pasado geológico de Marte.

La NASA ha estado explorando la llamada «unidad de arcilla» de la montaña durante los últimos años, pero ha llegado el momento de dejar eso atrás. La siguiente sección de Mount Sharp se conoce como la «unidad portadora de sulfato». Como su nombre lo indica, esta región contiene sulfatos como yeso y sales de Epsom. Por lo general, se forman cuando el agua se evapora, lo que podría ayudar a explicar cómo y por qué cambió la atmósfera del planeta hace tres mil millones de años.

El camino que tomará Curiosity para llegar a la unidad portadora de sulfatos, compuesta por 116 imágenes.

El problema de pasar a la siguiente sección de Mount Sharp es que un gran campo de arena se encuentra entre Curiosity y la unidad que contiene sulfato. Los rovers podrían navegar de manera confiable por parcelas de arena en el futuro, pero no ahora. La NASA ha optado por conducir Curiosity por el borde del pozo de arena. Se necesitarán algunos meses para viajar alrededor de una milla (1,6 kilómetros) para llegar a la unidad que contiene sulfato en esta forma indirecta. Puede esperar nuevas fotos y datos de Curiosity en Mount Sharp a finales de este año.

El equipo está emocionado de llegar a esta nueva región. Un vistazo rápido a la unidad que contiene sulfato desde la cima de una colina presentaba pequeños nódulos (a veces llamados arándanos) que solo se pueden formar en presencia de agua. El análisis de la unidad que contiene sulfato podría proporcionar información valiosa que guiará la misión Perseverance el próximo año. Suponiendo que la NASA pueda prepararlo a tiempo para la ventana de lanzamiento en las próximas semanas, este rover llegará al planeta rojo a principios de 2021 con un nuevo conjunto de instrumentos diseñados para buscar evidencia de vida antigua en Marte.