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DARPA avanza con planes para construir su avión espacial XS-1

Todos los vehículos de lanzamiento en servicio hoy y planeados en el futuro cercano se basan en cohetes de varias etapas de algún tipo. Algunas empresas espaciales privadas como SpaceX están tratando de mejorar el cohete tradicional desechable recuperando la primera etapa. Pero DARPA está avanzando con un ambicioso plan para desarrollar un sistema de lanzamiento basado en aviones espaciales llamado Experimental Spaceplane (XS-1). Con la planificación de la Fase 1 completa, ha llegado el momento de comenzar a construir.

El XS-1 no está diseñado para ser un nuevo transbordador espacial. A diferencia de ese vehículo, el cuerpo principal del XS-1 estaría diseñado solo para vuelos suborbitales. También es un vehículo no tripulado. Después de despegar, el XS-1 ganaría altitud y aceleraría hasta casi la velocidad de escape. En lugar de dirigirse al espacio en sí, una etapa superior se separaría y se pondría en órbita para entregar su carga. Esta etapa sería prescindible, pero pequeña y económica. Todo el trabajo pesado se lograría con el avión espacial, que se desliza hacia abajo para un aterrizaje suave después de que se separa la etapa superior. Se cree que dicho vehículo podría recibir servicio para otro lanzamiento mucho más rápido que un cohete.

La primera fase consistió en contratar a tres firmas para diseñar diferentes versiones del vehículo XS-1. Esas empresas eran Boeing, Masten Space Systems y Northrop Grumman, pero solo a una se le adjudicará un contrato para la Fase 2 del proyecto para realmente empezar a construir un prototipo. La plataforma de prueba tendrá aproximadamente el tamaño de un avión comercial, y DARPA ha una lista completa de cualidades quiere verse integrado en el diseño. Incluirá tecnologías como compuestos avanzados resistentes al calor y sistemas modulares que reducirán el tiempo de respuesta.

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Quizás el aspecto más importante del XS-1 es su capacidad para reiniciarse rápidamente. DARPA quiere que el prototipo de la Fase 2 sea capaz de volar 10 misiones en 10 días, asumiendo que el clima coopere. Esto demostraría una alta rentabilidad en comparación con los lanzamientos de cohetes, que a menudo se programan con años de anticipación. El vehículo de prueba también debe demostrar que puede alcanzar velocidades suficientes en la atmósfera superior para lanzar con éxito una segunda etapa más pequeña que se impulsaría a la órbita terrestre baja. Pequeño no significa realmente pequeño, aunque. DARPA quiere una capacidad de carga útil de 900 a 1500 libras. Eso sería suficiente para acomodar la mayoría de los satélites para usos gubernamentales y comerciales. Una versión futura tiene como objetivo elevar 3,000 libras a la órbita terrestre baja.

DARPA cree que alcanzar estos objetivos reducirá el costo de lanzamiento para esa carga útil más grande a tan solo $ 5 millones. Al estar dirigido a la órbita terrestre baja, el XS-1 no será tan versátil como algo como el SpaceX Falcon 9. Aún así, podría superar rápidamente a SpaceX en número de lanzamientos si realmente puede operar a diario.