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Después de 15 años, la NASA finaliza oficialmente la misión Opportunity en Marte

El rover Opportunity de la NASA superó con creces todas las expectativas, pero finalmente es hora de decir adiós. La agencia confirmó hoy que la misión ha finalizado oficialmente. Después de meses de intentar hacer contacto con Opportunity tras una tormenta de polvo en todo el planeta, La NASA está dando por terminado. Sin embargo, este no es un momento para estar triste. Opportunity solo fue diseñado para operar durante 90 días marcianos, pero duró casi 15 años (más de 5,000 días marcianos) y reformuló nuestra comprensión del planeta rojo a lo largo del camino.

El Opportunity aterrizó en Marte el 25 de enero de 2004, rebotando en la superficie en un airbag inflable. La NASA diseñó el Opportunity (y su hermano rover Spirit) con paneles solares para recargar sus baterías a bordo. Desafortunadamente, una tormenta de polvo global que comenzó en junio de 2018 fue demasiado para el viejo rover, que perdió energía al comienzo de la tormenta. Las tormentas de polvo son comunes en Marte, pero un evento global como el que vimos en 2018 solo ocurre cada pocos años.

La NASA recibió un ping del rover el 10 de junio de 2018 mientras esperaba en modo de bajo consumo. Esa fue la última vez que el equipo se comunicó con Opportunity. La NASA intentó durante meses recuperar el contacto, y finalmente envió el último mensaje desde la antena de la Estación de Marte en el Complejo de Espacio Profundo Goldstone de la NASA en California el 12 de octubre.

Opportunity comenzó en el cráter Eagle, donde descubrió «arándanos» de hematita, la primera evidencia sólida de agua en el antiguo Marte. Después de eso, se dirigió al cráter Endurance, donde descendió por el costado y estudió los estratos de Marte. Luego, fue al cráter Victoria, y desde allí el Opportunity viajó a través del Valle de Marathon, llamado así porque ahí es donde el rover cruzó la marca del “maratón” de 26.2 millas. Finalmente, Opportunity se dirigió a Perseverance Valley, donde la tormenta de polvo de 2018 superó al robot. Ese valle será el lugar de descanso eterno de Opportunity.

Durante su estadía en Marte, el valiente pequeño rover viajó más de 28 millas (45 kilómetros). Inicialmente, la NASA tenía la esperanza de que la misión lograría un solo kilómetro en su corta vida útil. Cubrir toda esa distancia le enseñó a la NASA mucho sobre cómo construir rovers para Marte. Las dunas azotadas por el viento del planeta pueden ser peligrosas: la misión de Spirit terminó cuando se atascó irremediablemente. El Opportunity casi compartió su destino varios años después de su viaje, pero logró despegarse. Después de eso, la NASA supo acercarse a estas ondas para evitar quedar atrapada.

El próximo rover de la NASA permanece sin nombre, pero la misión «Mars 2020» utilizará el mismo chasis que Curiosity. Será inmune a las tormentas de polvo que reclamaron Opportunity.