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Después de todo, es posible que la luna no esté geológicamente muerta

Los procesos geológicos, como tu madre, son fundamentalmente responsables de la vida tal como la conocemos y probablemente algo en lo que no piensas mucho. (Usted hizo llama a tu madre el domingo, ¿verdad?) Los geólogos están interesados ​​en la actividad geológica que ocurre en todo el sistema solar porque sabemos que estos procesos en la Tierra han moldeado fundamentalmente su estructura y capacidad para sustentar la vida. Comprender cómo funcionan en otros planetas y lunas (cuando existen) ayuda a comprender cómo evolucionaron estos entornos y por qué tienen el aspecto que tienen. Durante décadas, el pensamiento convencional ha sido que la Luna es esencialmente una roca muerta en el espacio. Pero un nuevo análisis de los datos de la era Apolo sugiere que estas conclusiones son inexactas. La Luna aún puede estar geológicamente activa, hasta el día de hoy.

Durante las misiones Apolo, los astronautas colocaron sismómetros en la superficie para medir la actividad sísmica. Si bien estos sismómetros se han quedado en silencio hace mucho tiempo, devolvieron hasta ocho años de datos mientras estaban activos. En el proceso, registraron 28 terremotos lunares poco profundos. En ese momento, sin embargo, no teníamos suficientes datos para mapear esos terremotos con características específicas en la propia Luna. Un nuevo análisis de los datos ha rastreado ocho de los terremotos hasta los epicentros propuestos cerca de características geológicas lunares conocidas conocidas como escarpes de fallas. Un escarpe de falla es un área donde el suelo en un área se ha movido verticalmente con respecto a otro como resultado de procesos geológicos como terremotos. A continuación se muestra un video del escarpe de la falla Lee-Lincoln:

Un nuevo artículo en Naturaleza Geociencia analiza estos hallazgos, que podrían demostrar colectivamente que la Luna no es, de hecho, un mundo geológicamente muerto. Del resumen:

Descubrimos que los epicentros de ocho terremotos cercanos a la superficie caen dentro de los 30 km de un escarpe de falla, la distancia de la fuerte sacudida esperada del suelo. A partir de un análisis del momento de estos ocho eventos, encontramos que seis ocurrieron cuando la Luna estaba a menos de 15.000 km de la distancia del apogeo. El modelado analítico de las fuerzas de marea que contribuyen al estado actual de estrés lunar indica que siete eventos cercanos al apogeo dentro de los 60 km de un escarpe de falla ocurren en o cerca del momento de los esfuerzos de compresión máximos, cuando los eventos de deslizamiento de falla son más probables. Concluimos que la proximidad de los terremotos lunares a las fallas de empuje jóvenes junto con la evidencia de la perturbación del regolito y los movimientos de rocas en y cerca de las escarpas de las fallas sugieren fuertemente que la Luna está tectónicamente activa.

A diferencia de la Tierra, la Luna carece de tectónica de placas. No es volcánico como Io o Venus (no se sabe que Venus sea volcánicamente activo en la actualidad, pero el planeta contiene más volcanes que cualquier otra ubicación del sistema solar). La Luna no sufre el criovolcanismo que hemos observado (es posible que se hayan observado criovolcanes en Plutón, Titán y Ceres), y no tiene actividad de géiser de hielo regular como Encelado. En cambio, cualquier resurgimiento geológico lunar en curso se produciría por la lenta disipación del calor del núcleo de la Luna y las tensiones de las mareas que la Tierra ejerce sobre la Luna mientras orbita. El hecho de que estos terremotos ocurran en el apogeo o cerca de él, cuando la Luna está más distante de nosotros, implica que están relacionados con las fuerzas de marea ejercidas por la gravedad.

Falla-Scarp-NASA

Un escarpe de falla detectado por el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). Créditos: NASA / GSFC / Arizona State University / Smithsonian

Al igual que la Tierra, la Luna tiene un núcleo, manto y corteza, pero el núcleo de la Luna es mucho más pequeño y solo parcialmente líquido (se cree que aproximadamente el 40 por ciento del núcleo lunar se ha solidificado). A medida que la Luna se enfría, se encoge, y el diámetro de la Luna se ha reducido aproximadamente a 150 pies en los últimos cientos de millones de años, según la NASA. Esta contracción crea «arrugas» en la piel de la Luna, excepto que la roca no es flexible. Finalmente, se rompe, formando fallas de empuje.

«Nuestro análisis da la primera evidencia de que estas fallas todavía están activas y probablemente produzcan terremotos lunares hoy, ya que la Luna continúa enfriándose y encogiéndose gradualmente», dijo Thomas Watters, científico principal del Centro de Estudios Planetarios y Terrestres del Smithsonian’s National Air and Museo del Espacio en Washington. “Algunos de estos terremotos pueden ser bastante fuertes, alrededor de cinco en la escala de Richter”.

Como acotación al margen, la geología de Mercurio parece haber sido moldeada por procesos similares, aunque a mayor escala. Ese planeta puede haberse reducido de 1 a 7 km desde su formación, y las crestas de las arrugas y las fallas de empuje que se encuentran en Mercurio son más grandes y más extensas que las que se encuentran en la Luna.

El presidente Trump ha hablado sobre el regreso de la NASA a la Luna y posiblemente la construcción de una base lunar a largo plazo en la superficie lunar. Estos hallazgos sugieren que los estudios de terremotos lunares deberían ser absolutamente parte de cualquier planificación a largo plazo, para evitar los riesgos asociados.