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Detección de alienígenas: para 2020, finalmente tendremos la capacidad de localizar planetas alienígenas que albergan vida

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El universo, como probablemente sepa, es casi increíblemente grande. Tiene casi 100 mil millones de años luz de diámetro y está formado por miles de millones de galaxias y billones de estrellas. Gracias a observaciones recientes posibles gracias al telescopio espacial Kepler y técnicas astronómicas avanzadas, también sabemos que la mayoría de estas estrellas tienen planetas en órbita. La última estimación es que hay hasta 50 billones de planetas potencialmente habitables en el universo. Sin embargo, ahora es el momento de dar un paso más: la comunidad científica se está preparando para lanzar un grupo de nuevos telescopios espaciales que pueden mirar a través del universo y decirnos cuántos de esos planetas albergan vida.

Un planeta en órbita alrededor de una enana blanca (concepto artístico)

Un planeta en órbita alrededor de una enana blanca (concepto artístico)

Cuando Kepler aún estaba en funcionamiento (se rompió a principios de este año), era capaz de localizar estrellas con planetas en órbita, el tamaño de esos planetas y su distancia en órbita. Su sucesor, el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA, se lanzará en 2017. Mientras que Kepler se centró en un solo parche de cielo con alrededor de 145.000 estrellas, TESS estará equipado con cuatro telescopios que registran alrededor de 500.000 estrellas, incluidas las 1.000 enanas rojas. Se espera que TESS encuentre miles de planetas del tamaño de la Tierra o más grandes en órbita alrededor de estas estrellas.

Encontrar aún más planetas habitables es emocionante, pero para saber si alguno de estos planetas alberga realmente vida, necesitamos el telescopio espacial James Webb. De la misma manera que TESS sucedió a Kepler, el telescopio espacial James Webb es el sucesor del Hubble. El JWST, una empresa conjunta NASA / ESA / CSA que se lanzará en 2018, tiene un espejo primario (parcialmente en la imagen en la parte superior de la historia) que es aproximadamente cinco veces más grande que el del Hubble, lo que significa que puede resolver señales mucho más débiles, ubicando estrellas y otros objetos que nunca antes se habían visto. Debido a que opera principalmente en la banda infrarroja (a diferencia del Hubble, que estaba más sintonizado hacia la luz visible), el JWST también podrá ver a través de las nubes de polvo en áreas ocultas del espacio. En resumen, si le sorprendieron las imágenes producidas por Hubble, JWST lo dejará boquiabierto a usted y a la comunidad científica.

Hubble vs.Telescopio espacial James Webb, tamaño del espejo primario

Hubble vs.Telescopio espacial James Webb, tamaño del espejo primario. El JWST podrá reunir un lote de luz.

Pero volvamos al caso en cuestión: encontrar vida extraterrestre. La carga útil científica del JWST incluye un espectrómetro que es lo suficientemente sensible para analizar la atmósfera de planetas distantes. Sin entrar en las complejidades de la espectroscopia, básicamente es suficiente decir que cada elemento tiene una firma reveladora cuando la luz se refleja en él. En el caso del JWST, medirá la luz (de la estrella madre) que se refleja en la atmósfera de un planeta. Si hay oxígeno o metano, ambos signos de vida biológica, esos elementos absorberán un rango muy específico de frecuencias y reflejarán el resto. Si está observando el reflejo, esas frecuencias faltantes pueden decirle exactamente qué elementos están presentes.

Debido a que estos planetas están a años luz de distancia, y debido a que la luz reflejada es increíblemente tenue, el telescopio espacial James Webb solo podrá hacer esto para planetas grandes que orbitan alrededor de enanas rojas y blancas, pero aún así, es increíblemente emocionante pensar que podríamos ser capaz de identificar signos de vida de todo el camino hasta aquí en nuestra pequeña canica azul.

Y luego está la Misión de los Nuevos Mundos, una misión para poner un ocultador al espacio (video arriba). Apodado Starshade, el ocultor (esencialmente un gran disco volador) volaría entre el telescopio espacial James Webb y la estrella que está observando, bloqueando grandes cantidades de luz de estrellas brillantes que no están siendo observadas. Esto reduciría enormemente el ruido de las imágenes recopiladas, aumentando la fidelidad de los datos devueltos por el JWST. Con el Starshade en su lugar, podríamos sondear miles de planetas cercanos en busca de signos de vida. La Misión New Worlds se encuentra actualmente en la etapa de creación de prototipos (video y buscará financiamiento de la NASA en 2015, con la esperanza de lanzarse al espacio en algún momento durante la vida del JWST.

Entonces, ahí lo tienen: para 2020, más o menos unos años, tendremos la capacidad de obtener imágenes directamente de un planeta distante y analizar su atmósfera. En este punto no está claro cuántos planetas seremos capaces de analizar (puede que sean una docena o millones), pero una cosa es segura: si encontramos metano u otro marcador biológico en un solo planeta. , redefinirá completamente nuestra comprensión del universo y las formas de vida que lo habitan.

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