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El cohete SpaceX Starhopper completa el segundo y último vuelo de prueba

SpaceX tiene grandes planes para la nave espacial que incluyen el lanzamiento de misiones en el espacio profundo y la colonización de Marte. Antes de que pueda hacer algo de eso, tiene que terminar de diseñar el vehículo. El Starship final será una obra maestra de ciencia ficción de acero inoxidable, pero el Starhopper es su precursor rechoncho. Sin embargo, este prototipo de cohete sigue siendo bastante de ciencia ficción. En su última y última prueba, el Starhopper flotó con éxito cientos de pies en el aire y aterrizó en las instalaciones de prueba de Boca Chica de la compañía.

El Starhopper es el primer vehículo en utilizar el motor SpaceX Raptor. La nave estelar final tendrá seis motores Raptor, pero Starhopper solo tiene uno. Eso es suficiente para levantarlo sobre el polvoriento paisaje de Texas y dejarlo suavemente. Las primeras pruebas de Starhopper tuvieron lugar en la primavera de este año, pero estaban atadas. El cohete voló justo por encima del suelo antes de aterrizar. En julio, Starhopper tuvo su primer vuelo real, elevándose a una altitud de 65 pies (casi 20 metros) antes de aterrizar.

La prueba de ayer marca el logro más impresionante para el Starhopper, pero también es su último vuelo. El cohete despegó poco después de las 5 p.m. hora local, volando hasta una altitud de 500 pies (150 metros) y colgando allí durante unos segundos. Luego, flotó hacia abajo para aterrizar en una plataforma de lanzamiento cercana. Toda la operación tomó solo 57 segundos.

Este vehículo de prueba es básicamente un análogo del antiguo prototipo «Grasshopper» que precedió a los aterrizajes del Falcon 9. Starhopper ha hecho su trabajo y ahora pasa la antorcha a los prototipos orbitales de SpaceX, conocidos como Starship Mk1 y Mk2. SpaceX está construyendo actualmente Mk1 en Boca Chica y Mk2 en Florida. Ambos cohetes se parecerán más al Starship de ciencia ficción prometido, pero es posible que no tengan el complemento completo de motores Raptor. Sin embargo, el CEO Elon Musk ha prometido al menos tres. Necesitarán al menos eso para alcanzar la órbita.

Los lanzamientos de prueba de Mk1 y Mk2 proporcionarán a SpaceX los datos que necesita para terminar las primeras naves espaciales completamente operativas, que podrían comenzar a volar tan pronto como en 2021. SpaceX también necesita trabajar en la plataforma de lanzamiento de la primera etapa para la nave espacial, que se conoce como Super pesado. La primera prueba importante de la nave espacial será la misión de la órbita lunar, financiada por el magnate de la moda japonés Yusaku Maezawa alrededor de 2023. Musk ha hablado de enviar gente a Marte a mediados de la década de 2020, pero eso parece un poco demasiado optimista.