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El dragón tripulado de SpaceX falló una prueba de paracaídas reciente

Se suponía que SpaceX se estaba preparando para un lanzamiento con tripulación de su cápsula Dragon II en este momento, pero las cosas han dado un giro desafortunado para la empresa privada de vuelos espaciales. Una nave espacial Dragon explotó el mes pasado durante una prueba de motor, y ahora el director de vuelos espaciales tripulados de la NASA le dice al Congreso que SpaceX también experimentó un problema con sus paracaídas durante una prueba separada.

Bill Gerstenmaier de la NASA explicó la falla no publicada anteriormente en respuesta al interrogatorio del representante de Alabama, Mo Brooks. Gerstenmaier explicó que la prueba fue lo que se conoce como «single-out», que simula una falla parcial del sistema de paracaídas. SpaceX falló proactivamente en uno de los cuatro toboganes del Dragón, permitiendo que los otros tres funcionen normalmente.

La prueba probablemente ocurrió el mes pasado en Delamar Dry Lake en Nevada, donde SpaceX estaba realizando pruebas de caída para recopilar datos sobre la eficacia de su sistema de paracaídas. Según Gerstenmaier, los tres toboganes restantes de la nave espacial «no funcionaron correctamente». No dio más detalles sobre cómo fallaron exactamente, pero señaló que la nave espacial estaba «dañada por el impacto con el suelo». Esa podría ser una forma educada de decir que está en pedazos, simplemente no lo sabemos.

SpaceX y la NASA aún están evaluando la causa de la falla del paracaídas, pero la buena noticia es que hay muchos datos disponibles para el equipo. Es posible que el problema se deba a la configuración de la prueba o las condiciones del avión que lo dejó caer. Sin embargo, también podría indicar un problema con el diseño de SpaceX. Ese sería el peor de los casos, ya que podría generar retrasos adicionales a medida que la empresa valida e implementa cambios de diseño.

SpaceX probablemente preferiría no usar paracaídas en absoluto. Los motores SuperDraco del Dragon II son técnicamente capaces de aterrizajes propulsivos. Sin embargo, la NASA no permitirá que SpaceX haga eso con misiones tripuladas. También está la cuestión de si los motores SuperDraco explotarán. La NASA y SpaceX todavía están investigando la «anomalía» de la prueba de aborto de lanzamiento del mes pasado durante la cual la nave espacial explotó en la plataforma de prueba.

El Programa de Tripulación Comercial de la NASA ha estado plagado de retrasos. Tanto Boeing como SpaceX han tenido problemas, pero parecía que SpaceX estaría listo para llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional este verano hasta hace poco. Boeing todavía está programado para lanzar una misión a finales de este año después de experimentar un retraso debido a la fuga de combustible CST-100 del año pasado. La NASA se está quedando sin asientos Soyuz, por lo que es de esperar que una de estas empresas pueda preparar su vehículo para su uso este año.