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El misterioso avión espacial X-37B del ejército de EE. UU. Pasa 500 días en órbita, pero todavía no tenemos idea de lo que está haciendo realmente allí

Durante poco más de 500 días, el misterioso avión espacial robótico X-37B OTV-3 de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Ha estado orbitando casualmente la Tierra. El X-37B se parece al transbordador espacial y se lanza al espacio en la parte trasera de un cohete como el transbordador, pero en realidad es bastante pequeño, con poco menos de nueve metros (30 pies) de largo. Sin embargo, lo que es realmente extraño es que ahora les he dicho todo lo que sabemos oficialmente sobre el X-37B: su carga útil, misión actual y capacidades de combate son completamente desconocidas. X-37B OTV-3, uno de los satélites artificiales más grandes del mundo, ha estado allí durante 500 días, no muestra signos de caer pronto y no tenemos idea de lo que está haciendo o que puede hacer.

El X-37 comenzó su vida en 1999 cuando la NASA le pidió a la división Phantom Works de Boeing que desarrollara un vehículo de prueba orbital (OTV). El X-37 se concibió originalmente como una nave espacial robótica no tripulada que se reuniría con los satélites para repostarlos o repararlos, pero en 2004 el proyecto fue transferido a DARPA y desde entonces ha estado altamente clasificado. A partir de 2010, la Fuerza Aérea de EE. UU. Ha lanzado dos naves espaciales X-37B en tres misiones (OTV-1, OTV-2 y OTV-3), colocadas sobre un cohete Atlas V. La foto de arriba, del aterrizaje de OTV-2 en 2012, es una de las pocas fotos que están disponibles públicamente del vehículo. Las tres misiones han pasado mucho tiempo en el espacio (más de 220 días), y OTV-3 ahora ha pasado más de 500 días en órbita terrestre baja (LEO).

Vehículo de prueba orbital X-37

Vehículo de prueba orbital X-37, en su cápsula, que se asienta sobre un cohete Atlas V

Sin embargo, más allá de eso, sabemos muy poco sobre la misión OTV-3 o la nave espacial X-37B. Los observadores de satélites aficionados dicen que actualmente orbita entre 43,5 grados de latitud norte y 43,5 grados de latitud sur, una banda alrededor de la mitad de la Tierra que abarca gran parte de los EE. UU., Medio Oriente y Asia, pero por debajo de Rusia y Europa. Los mismos observadores dicen que tiene una altitud muy baja de alrededor de 350 kilómetros (218 millas), una altitud ideal para el espionaje y otras acciones militares, pero demasiado baja para repostar o reparar otros satélites. Otras observaciones dicen que OTV-3 solo ha realizado un par de maniobras mientras estuvo en órbita, lo que significa que a su gran motor cohete probablemente le queda mucho combustible, lo que le permite permanecer en órbita durante mucho tiempo.

Entonces, la pregunta es, ¿qué está haciendo realmente X-37B en el espacio? los Hoja de datos oficial de la USAF dice que «Los objetivos principales del X-37B son dos: tecnologías de naves espaciales reutilizables para el futuro de Estados Unidos en el espacio y experimentos operativos que pueden devolverse y examinarse en la Tierra». Esto probablemente sea solo parcialmente cierto (pero Boeing está en los libros para crear el X-37C, que será al menos un 65% más grande y tendrá la capacidad de transportar hasta seis astronautas). De manera más realista, el X-37B probablemente lleve equipo de reconocimiento prototipo, para espiar el Medio Oriente y otras regiones geopolíticas sensibles.

Diagrama X-37B / hoja de especificaciones

Diagrama X-37B / hoja de especificaciones [Image credit: Space.com]

Debido a la naturaleza misteriosa de las misiones X-37B, obviamente hay muchas teorías de conspiración sobre sus verdaderas capacidades. ¿Es simplemente un vehículo de prueba como dice la USAF, o es un arma espacial? El X-37B es pequeño, pero su bahía de carga útil es lo suficientemente grande para llevar un pequeño dispositivo termonuclear. Si Estados Unidos quisiera bombardear en algún lugar de la Tierra increíblemente rápido, el X-37B, que puede regresar a la Tierra a velocidades de hasta Mach 25 (19,000 mph), sería ideal. Rusia siempre estuvo nerviosa por el transbordador espacial por la misma razón (y los fanáticos de El ala oeste recordará una historia sobre el ejército de los EE. UU. que posee una lanzadera secreta armada).

Cómo se ve el X-37B en el espacio, probablemente

Cómo se ve el X-37B en el espacio, probablemente

En la misma línea, Lockheed Martin está desarrollando actualmente el Arma de ataque de alta velocidad (HSSW) para el ejército de EE. UU. En lugar de estar basado en el espacio, el HSSW sería un misil suborbital que utiliza tecnología scramjet mágica para alcanzar Mach 10 (7,600 mph) y golpear la mayoría de los lugares de la Tierra en unos pocos minutos.

Primero la planta de energía solar con base en el espacio de Japón, y ahora armas espaciales robóticas. Quizás GoldenEye y una miríada de otras películas y programas de televisión con tramas de ciencia ficción en un futuro no tan lejano fueron en realidad bastante precisas.