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El misterioso cometa que batió récords ahora tiene una cola

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Los astrónomos anunciaron a principios de este año que un enorme objeto de 100 kilómetros (62 millas) se estaba deslizando hacia adentro desde los límites del sistema solar. No sabíamos qué era este misterioso visitante en ese momento, pero un desarrollo reciente ha arrojado luz sobre el tema. El objeto, ahora oficialmente designado C / 2014 UN271, comenzó a formar una coma o cola en las últimas semanas. Que confirma que es un cometa, y puede que sea el más grande jamás descubierto.

UN271 apareció por primera vez en observaciones astronómicas en 2014, pero no fue hasta junio de este año que los científicos pudieron identificarlo en los datos antiguos. Debido a que estaba (y todavía está) tan lejos, la detección del cometa fue un problema computacionalmente costoso. Es un poco más visible ahora, y lo será más a medida que se acerque al sol.

Los datos publicados a principios de este verano provienen de observaciones realizadas en 2020 cuando el objeto estaba a unas 29 UA de distancia. Eso lo puso alrededor de la órbita de Neptuno. Tras el anuncio, los astrónomos se apresuraron a obtener imágenes actualizadas de UN271. Los últimos datos del Observatorio Las Cumbres en Sudáfrica muestran un coma alrededor de C / 2014 UN271 en su ubicación actual a 19 UA de distancia.

En la imagen de arriba del Observatorio Las Cumbres, puede ver UN271 en el centro. El punto brillante en el centro es el núcleo récord del cometa. La bruma alrededor de ese punto de luz es la coma, compuesta de material vaporizado por la exposición a la luz solar. Puede comparar la apariencia borrosa de UN271 con la estrella visible justo encima, que tiene bordes afilados y no tiene neblina. Eso es un claro indicativo de un cometa.

Otras observaciones también han ayudado a precisar la órbita del cometa. Los astrónomos ahora estiman que la órbita de UN271 lo aleja hasta 40.000 UA de la Tierra. Eso es casi 6 billones de kilómetros o 0,63 años luz, que está fuera del bolsillo del espacio que consideramos nuestro sistema solar y está justo en el medio de la Nube de Oort. Se cree que esta nube teórica de material congelado es un residuo de la formación del sistema solar. Cuando algo queda fuera de órbita en la Nube de Oort, se convierte en lo que conocemos como cometa.

También sabemos que la C / 2014 UN271 seguirá acercándose hasta 2031, momento en el que empezará a desplazarse hacia el espacio profundo. En su aproximación más cercana, estará a 10,9 UA de distancia, aproximadamente en la órbita de Saturno. El coma lo hará mucho más brillante, pero aún no lo suficientemente brillante como para ser visto a simple vista. Sin embargo, puede apostar a que los telescopios de todo el mundo estarán orientados hacia este cometa gigantesco.