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El módulo de aterrizaje InSight de la NASA detecta grandes terremotos

Marte está temblando, y nunca lo sabríamos si no fuera por el innovador módulo de aterrizaje InSight. Esta misión aterrizó en el planeta rojo en 2018, haciendo historia al desplegar el primer y único sismómetro en otro planeta. La NASA ha estado escuchando rumores desde entonces, y acabo de escuchar algunos grandes.

La NASA informa que InSight detectó dos fuertes terremotos, originados en una región con enormes fisuras superficiales llamada Cerberus Fossae. Los terremotos tuvieron magnitudes de 3.3 y 3.1, similares a un par de terremotos anteriores en la misma área del planeta que registraron 3.6 y 3.5. InSight ha registrado cientos de eventos sísmicos en Marte con su paquete Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), pero estos son los más importantes.

Los científicos esperan que al estudiar la forma en que las ondas sísmicas reverberan a través de Marte, podrán caracterizar su interior. Hasta ahora, la misión ha identificado terremotos similares a los detectados en la Luna, que son más suaves y frecuentes que los otros, más similares a los de la Tierra. Los eventos recién detectados, así como el anterior temblor de Cerberus Fossae, son del último tipo.

El equipo de InSight predijo que esta época del año sería ideal para escuchar terremotos porque es verano en el hemisferio norte y eso significa menos viento que interfiera con las lecturas. Sin embargo, las temperaturas extremas en la superficie tienen cosas complicadas: puede llegar a ser tan frío como -148 grados Fahrenheit (-100 grados Celsius) por la noche y luego dispararse a 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius) durante el día. La NASA cree que los cambios de temperatura están provocando que el cable SEIS se expanda y contraiga, provocando picos de datos anómalos.

Actualmente, InSight está intentando mitigar este efecto usando su brazo para arrojar tierra sobre el escudo térmico y contra el viento que cubre el SEIS. Cae en cascada para cubrir la base del blindaje donde se conecta al cable, con suerte agregando algo de aislamiento contra los cambios de temperatura. Eventualmente, la sonda puede enterrar toda la correa para aislarla aún más.

La NASA ha extendido la misión de InSight por al menos dos años más, pero la sonda está a punto de entrar en una fase de hibernación. Sus paneles solares consumen menos energía a medida que avanzamos hacia otro invierno marciano. El equipo tendrá que comenzar a apagar los sistemas, incluido SEIS, en los próximos meses. Cuando despierte la próxima primavera, la NASA podrá seguir estudiando la actividad sísmica del planeta. Su temperatura, no tanto.