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El módulo de aterrizaje InSight Mars retrasado de la NASA se lanzará en 2018

No hay duda de que el rover Curiosity de la NASA fue un gran éxito. Desde que aterrizó en el Planeta Rojo en 2012, ha viajado más lejos que cualquier otro rover planetario y ha enviado una gran cantidad de datos a la Tierra. La NASA esperaba seguir esa misión lanzando el módulo de aterrizaje InSight este mes. Sin embargo, una falla en el equipo en diciembre arrojó dudas sobre el futuro de la misión. La agencia acaba de anunciar que InSight podrá hacer el viaje a Marte después de todo, pero no hasta dentro de dos años.

A diferencia de Curiosity, InSight (que significa exploración interior usando investigaciones sísmicas, geodesia y transporte de calor) no es un rover. Cuando llegue a Marte, se instalará en un lugar y comenzará a perforar la superficie. InSight está destinado a estudiar el funcionamiento interno de Marte, lo que lo convertiría en el segundo planeta en ser estudiado internamente; el primero, por supuesto, es la Tierra. InSight tiene tres instrumentos para que esto suceda: el Experimento sísmico para estructura interior (SEIS), el Paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3) y el Experimento de estructura interior y rotación (RISE).

La causa del retraso fue el instrumento SEIS, que es un monitor de actividad sísmica que se colocará en la superficie junto al módulo de aterrizaje. Es tan sensible que podrá detectar leves movimientos en la corteza marciana e incluso impactos de asteroides en otras partes del planeta. Este instrumento solo funcionará si puede mantener un sello de vacío, pero los ingenieros detectaron una fuga en diciembre. Con solo unos meses para el lanzamiento, la misión tuvo que ser eliminada.

Módulo de aterrizaje Mars InSight, foto destacada

La Tierra y Marte solo están alineados para una transferencia orbital óptima una vez cada 26 meses. Por lo tanto, aunque solo llevará unos meses reparar y probar InSight, no será factible iniciarlo hasta la próxima ventana. Existía la preocupación de que la NASA cancelara la misión por completo debido a los costos asociados con la extensión del cronograma hasta ahora. Felizmente, la agencia ha decidido mantener a InSight en funcionamiento y ahora planeando un lanzamiento en mayo de 2018.

Los ingenieros dicen que se ha desarrollado una solución permanente para el sismómetro con fugas, pero aún se desconoce el costo de la demora. Se espera que una nueva versión del SEIS esté completa en 2017. La NASA proporcionará una actualización sobre el aspecto financiero este verano, pero se espera que esté en el vecindario de $ 150 millones. El siguiente orden del día después del lanzamiento de InSight es el lanzamiento del próximo rover de Marte, conocido actualmente como el rover 2020. El diseño de este rover será similar al Curiosity, pero llevará instrumentos más avanzados.