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El nuevo módulo de aterrizaje InSight de la NASA sondeará las profundidades de Marte en 2016

Hemos estado mirando la superficie rojiza de Marte a través de telescopios durante muchos años, y solo recientemente hemos podido comenzar a explorar verdaderamente el planeta rojo con nuestros secuaces robóticos. El siguiente paso de la NASA es ir más profundo, literalmente. La agencia espacial obtuvo la aprobación oficial para comenzar la construcción del módulo de aterrizaje InSight, que se lanzará en dirección a Marte en la primavera de 2016. Mientras esté allí, mirará debajo de la superficie del planeta y verá qué sucede, si es que ocurre algo. allá abajo.

La NASA tuvo que pasar por algunas contorsiones lingüísticas asombrosas para obtener un acrónimo viable de estas misiones. El nombre oficial es Exploración interior mediante investigaciones sísmicas, geodesia y transporte de calor, o InSight (está bien, claro). La NASA aprobó la revisión del diseño final de la misión crucial la semana pasada, por lo que ahora se trata de alinear a los socios de fabricación y equipos para construir la sonda y llevarla a Marte a tiempo (Lockheed Martin está construyendo la mayor parte del módulo de aterrizaje). Al igual que con muchos lanzamientos en el espacio profundo, el momento es increíblemente importante: si no se lanza en el punto correcto de la órbita de la Tierra, el viaje a Marte sería demasiado largo.

Fénix

Se espera que InSight tenga un diseño muy similar al de Phoenix (en la foto de arriba)

A diferencia del rover Curiosity, que se ganó nuestros corazones con su fascinante aterrizaje de grúa aérea propulsada por cohetes, InSight será una sonda estacionaria más parecida al módulo de aterrizaje Phoenix. Esa sonda se desplegó para buscar en la superficie señales de vida microbiana en Marte mediante la recolección y análisis de muestras de suelo. Sin embargo, InSight no dependerá de una pala pequeña como Phoenix, tendrá un brazo robótico totalmente articulado equipado con instrumentos de excavación.

Una vez que InSight se posa en sus tres puntales de aterrizaje cerca del ecuador marciano, ahí es donde permanecerá durante toda su misión de dos años, y posiblemente más tiempo si puede piratearlo. Esa es una duración oficial de la misión mucho más larga de la que se diseñó el módulo de aterrizaje Phoenix, lo que significa que tendrá que soportar algunas condiciones difíciles. Esto, junto con el sistema de energía solar de InSight, hizo de la región ecuatorial una zona de aterrizaje preferible.

Módulo de aterrizaje Mars InSight, etiquetado (concepto de artista)

Módulo de aterrizaje Mars InSight, etiquetado (concepto de artista)

InSight utilizará un instrumento subterráneo sensible llamado Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS) para rastrear el movimiento del suelo transmitido a través del interior del planeta causado por los llamados «marsquakes» e impactos de meteoritos distantes. Un paquete de análisis de flujo de calor separado medirá el calor que se irradia desde el interior del planeta.

Interiores de planetas terrestres

El tamaño más grande de la Tierra ha mantenido su núcleo caliente y girando durante miles de millones de años, lo que nos proporciona un campo magnético protector. Marte se enfrió muy rápidamente, por lo que los científicos de la NASA creen que se conservarán más datos sobre la formación y la vida temprana de los planetas rocosos. El módulo de aterrizaje también se conectará a las antenas de la Red de Espacio Profundo de la NASA en la Tierra para rastrear con precisión la posición de Marte a lo largo del tiempo. Un ligero bamboleo podría indicar que el planeta rojo todavía tiene un pequeño núcleo fundido.

Si todo va según lo planeado, InSight debería llegar a Marte solo seis meses después de su lanzamiento en la primavera de 2016. Con suerte, nos enseñará no solo sobre el pasado de Marte, sino también sobre el nuestro.