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El nuevo reactor de torio de sal fundida se enciende por primera vez en décadas

La energía nuclear se encaminaba hacia un resurgimiento hace unos años, pero luego ocurrió la fusión de 2011 en el reactor de Fukushima de Japón. Los gobiernos y los inversores de todo el mundo se quedaron quietos, pero ahora hay un interés renovado en un tipo de energía nuclear que es potencialmente mucho más segura. Un equipo del Grupo de Consultoría e Investigación Nuclear (NRG) de los Países Bajos ha construyó el primer reactor de sal fundida alimentado por torio en décadas.

Hay varios hechos básicos de la energía nuclear que la han hecho difícil de vender en todo el mundo. Por un lado, el uranio necesario para las centrales nucleares es escaso y caro. El uranio utilizado en las centrales eléctricas también se puede convertir en material apto para armas, lo que requiere una regulación estricta. Los otros subproductos de desecho de la energía nuclear son menos útiles, pero siguen siendo extremadamente peligrosos. Ni siquiera sabemos qué hacer con todo ese desperdicio todavía. Por último, una planta de energía nuclear, por muy bien diseñada que esté, podría sufrir un colapso en determinadas circunstancias.

Necesita material fisible diferente si va a cambiar algo de eso, y ahora llegamos al torio (número atómico 90). A diferencia del uranio, el torio es abundante y no es tan peligroso. El enriquecimiento no es necesario y, por lo tanto, es extremadamente difícil crear armas nucleares con un reactor a base de torio. Más importante aún, las fusiones no son posibles con los reactores de torio porque la reacción no es autosostenida.

Esa última ventaja de seguridad es también el principal inconveniente del torio. Necesita un poco de uranio y una fuente de neutrones para que la reacción comience. El Laboratorio Nacional de Oak Ridge llevó a cabo experimentos con reactores de torio en sales fundidas desde la década de 1960 hasta 1976. Ahora, el equipo europeo le está dando otra oportunidad.

sal de torio

Se carga sal de torio pura en un recipiente de muestra.

Cuando es bombardeado por neutrones, el torio se convierte en uranio-233 radiactivo, que tiene una vida más corta y es menos peligroso que el uranio-235 utilizado en los reactores convencionales. El diseño de sales fundidas que se está desarrollando en NRG se conoce como Experimento de Irradiación de Sal (SALIENT). Esta lechada radiactiva podría alcanzar temperaturas muy altas, lo que se traduce en mucha generación de energía. Sin embargo, la sal fundida no es solo el combustible; también es el refrigerante.

Todavía hay varios problemas que deben resolverse antes de que los diseños de reactores de torio de NRG se amplíen a niveles industriales. Si bien los desechos son más seguros, los científicos aún deben determinar cuánto habrá y qué se puede hacer con ellos. El ambiente dentro de un reactor de sales fundidas también es extremadamente corrosivo. Entonces, es posible que se necesiten algunos materiales creativos. Si funciona, podríamos generar más energía sin bombear más carbono a la atmósfera, una victoria para todos.

Ahora lea: ¿Cómo funciona la energía nuclear?