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En camino a Marte, Cubesat toma una foto de la Tierra y la Luna

La misión InSight Mars de la NASA se lanzó el 5 de mayo, pero no fue el único equipo que inició su viaje hacia el planeta rojo. La agencia también envió dos pequeños cubesats junto con InSight, y uno de ellos acaba de tomar su primera foto. Está muy lejos de obtener instantáneas de Marte, por lo que la NASA apuntó la cámara hacia la Tierra y obtuve un bonito homenaje al «punto azul pálido».

InSight es un módulo de aterrizaje que descenderá a Marte y examinará su interior tomando lecturas sísmicas. Eso es algo nuevo para los científicos que estudian Marte. Los dos satélites Mars Cube One (o simplemente MarCO) pasarán por el planeta para actuar como plataformas de comunicación para InSight. Estos se consideran satélites experimentales, por lo que la misión InSight no se verá afectada si no funcionan según lo previsto.

Los satélites MarCO viajan por separado de InSight, aunque se lanzaron a bordo del mismo cohete. Como son cubosats, cada uno cabe dentro de un marco estándar que mide 14,4 x 9,5 x 4,6 pulgadas (36,6 x 24,3 x 11,8 centímetros). Son del tamaño de un maletín antes de que se desplieguen la antena y los paneles solares.

Como probablemente puedas adivinar, el objetivo de estos cubesats no es tomar fotos. Sin embargo, tienen cámaras. La NASA hizo ping a MarCO-B el 9 de mayo (solo unos días después del lanzamiento) para asegurarse de que su antena de alta ganancia se haya desplegado correctamente. El satélite recibió la señal, tomó una foto y la envió de regreso a la Tierra. La imagen muestra la antena correctamente desplegada en el borde y la Tierra en la distancia. Si miras de cerca, también puedes ver la luna. Sin embargo, es casi demasiado débil para aparecer.

El ingeniero jefe de MarCO, Andy Klesh, calificó la imagen como un «homenaje a la Voyager». Por supuesto, se refiere a la famosa foto del punto azul pálido tomada por la nave espacial Voyager en 1990 a petición del científico Carl Sagan. Esa sonda estaba mirando hacia la Tierra desde una distancia de 3.7 mil millones de millas (6 mil millones de kilómetros), pero MarCO-B estaba mucho más cerca de casa: solo 620,000 millas (1 millón de kilómetros).

El plan es que MarCO realice un sobrevuelo de Marte el 26 de noviembre. Ahí es cuando InSight comenzará su descenso a la superficie del planeta. Al transmitir datos de InSight, el equipo espera demostrar que pequeños cubesats pueden ser útiles en misiones en el espacio profundo. El Mars Reconnaissance Orbiter también se comunicará con InSight en caso de que MarCO no funcione. Después del sobrevuelo, la NASA realizará un control de salud a larga distancia en los satélites, y luego la misión habrá terminado. Sin embargo, este puede ser solo el comienzo del uso de cubesat en misiones en el espacio profundo.

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