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Europa puede tener volcanes submarinos en sus polos

La NASA propuso por primera vez una misión dedicada a estudiar la luna de Júpiter, Europa, allá por la década de 1990, pero no fue hasta hace unos años que la misión Europa Clipper obtuvo financiación. La agencia ahora espera lanzar esta nave espacial en 2024, y un nuevo estudio podría señalar el camino hacia la actividad volcánica. Este modelo muestra que el calentamiento de las mareas de Júpiter debería ser suficiente para mantener calentito el interior de Europa, y eso podría significar que es capaz de mantener la vida debajo de la capa de hielo.

Europa capturó la imaginación de todos cuando la Voyager 2 pasó junto a la luna en su salida del sistema solar. Por primera vez, los científicos pudieron ver las largas grietas que cruzaban la superficie. Estas fisuras en la superficie se denominan líneas y hay pocos cráteres visibles a su alrededor. Eso ha llevado a la mayoría de los investigadores planetarios a concluir que un vasto depósito subterráneo de agua se filtra a través de las grietas para remodelar constantemente la superficie. Para estar seguro, tendremos que ir allí, y Europa Clipper es el primer paso.

La luna de Júpiter, Io, está salpicada de volcanes a pesar de que es demasiado pequeña para retener el calor interno. La luna permanece geológicamente activa debido al calentamiento de las mareas. Mientras orbita Júpiter, la enorme gravedad del planeta tira de él y hace que el interior se caliente. Sin embargo, Europa está más lejos de Júpiter. Hemos detectado columnas de vapor de Europa, por lo que habrá algo que ver debajo de la superficie. Pero, ¿hacia dónde deberíamos mirar?

El estudio, dirigido por Marie Běhounková de la Universidad Charles en la República Checa, modela cómo la parte rocosa de Europa puede flexionarse y agrietarse debido al tirón constante de la gravedad de Júpiter. Esto apunta a las regiones de Europa que tienen más probabilidades de tener actividad volcánica y, de hecho, apoya la idea de que hay actividad volcánica para detectar en primer lugar. Según el análisis, es más probable que Europa tenga volcanes submarinos activos cerca de los polos. Ahí es donde la flexión y la deformación serían más intensas.

Encontrar un océano líquido bajo el hielo de Europa sería increíble, pero lo que está en juego es mayor si hay volcanes activos. El magma caliente que interactúa con el agua de mar en la Tierra produce compuestos químicos que son vitales para la vida tal como la conocemos. Los organismos agrupados alrededor de los respiraderos hidrotermales de nuestro planeta pueden parecer profundamente extraterrestres. Los científicos solo pueden especular sobre la vida verdaderamente extraterrestre que podría existir alrededor de respiraderos similares en Europa, pero ahora tenemos una mejor idea de dónde buscar.

La NASA dice que Europa Clipper podrá poner a prueba estas predicciones cuando llegue a Júpiter en 2030. El plan actual es lanzar Europa Clipper en 2024, pero la NASA inicialmente quería usar el Sistema de Lanzamiento Espacial. Es posible que ese cohete no esté listo a tiempo, por lo que podría tener que recurrir al SpaceX Falcon Heavy u otro vehículo comercial.