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Investigadores: 2.5 mil millones de tiranosaurios rex caminaron por la Tierra

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Todo lo que queda del tirano-saurio Rex hoy hay un puñado de fósiles, pero ¿cuántos de estos dinosaurios icónicos vagaban por la Tierra? Un nuevo análisis de la Universidad de California Berkeley estima que hubo unos 20.000 tiranosaurios adultos en cualquier momento durante el período Cretácico. Sume eso durante millones de años, y fácilmente podría haber habido 2.500 millones de estos dinosaurios en total.

Los paleontólogos han desenterrado solo 32 fósiles adultos de T. rex, lo que no es suficiente para estimar su rango o número. Los fósiles nos hablan de animales individuales: cómo vivían, cómo murieron y cómo fueron construidos. Tan pocos animales se convierten en fósiles que no se puede saber qué tan grande era una población solo por la cantidad de huesos que hay en el suelo. Sin embargo, conocer la biología del animal puede ayudar a hacer una estimación de la población, siempre que no esté buscando un recuento exacto.

Los investigadores, dirigidos por el profesor de biología de Berkeley Charles Marshall, utilizaron herramientas diseñadas para animales modernos para analizar el dinosaurio. La premisa central del trabajo es que existe una relación consistente entre animales grandes y pequeños. Por ejemplo, hay más ratas que elefantes. No podemos decir con certeza que la relación fuera la misma en el Cretácico, pero al menos es plausible.

Para los animales de hoy, el científico de la Universidad de California en Santa Bárbara, John Damuth, desarrolló un concepto llamado ley de Damuth que usa la masa corporal de un animal para estimar la densidad de población. Este cálculo ha sido válido para la mayoría de los grandes animales carnívoros vivos hoy en día, pero varía según factores como el metabolismo. Los científicos ya no creen que los dinosaurios fueran de sangre fría, pero no eran animales completamente homeotérmicos como los mamíferos modernos. Entonces, el equipo usó un valor entre un mamífero y los dragones de Komodo.

A tirano-saurio Rex conocida como «Sue» en el Museo Field de Chicago. Crédito: Ryan Whitwam

Así es como llegamos a 20.000 tiranosaurios adultos que comparten la Tierra al mismo tiempo. El número podría haber sido mucho mayor o menor, por supuesto. El cálculo muestra que 20.000 es el valor más probable, pero podría haber sido tan bajo como 1.300 o tan alto como 328.000. El equipo informa una probabilidad del 97,5 por ciento de que el número real estuviera entre esos dos valores. Todo esto fue antes de que cayera a cero tras el impacto de un asteroide hace unos 65 millones de años.

El propio Marshall cree que la población era mayor, y simplemente no tenemos los datos para demostrarlo. La ley de Damuth no funciona para todas las especies. Los jaguares y las hienas tienen aproximadamente el mismo tamaño, pero la densidad de población de las hienas es aproximadamente 50 veces mayor. Es posible que nunca sepamos cuántos tiranosaurios vagaban por la Tierra, pero unos pocos fueron preservados para que los humanos los descubrieran. El nuevo estudio estima que solo uno de cada 80 millones de tiranosaurios fosilizados.