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La basura espacial chocó con el brazo robótico de la Estación Espacial Internacional

Pensarías que con un nombre como «espacio», no tendrías que preocuparte por encontrarte con objetos sólidos, pero la región alrededor de la Tierra está lejos de estar vacía. Décadas de actividades humanas han dejado incontables pedazos de escombros flotando alrededor, y la Estación Espacial Internacional (ISS) acaba de chocar con algunos de ellos. Un pequeño objeto no identificado golpeó la estación a principios de este mes, causando daños menores a uno de los componentes de la estación.

Todo en la órbita de la Tierra alcanzó la velocidad de escape, posiblemente cuando formaba parte de un objeto más grande como un satélite o un cohete. Debido a las siempre problemáticas leyes de la física, esta basura mantiene su alta velocidad hasta que cae a la atmósfera o choca con algo. Incluso pequeños trozos de carenado de cohete o un tornillo podrían tener suficiente energía para hacer un agujero en la ISS cuando eso suceda. Es una suerte, entonces, que este impacto solo dañara el brazo robótico de la estación, conocido como Canadarm2.

La Agencia Espacial Canadiense (CSA) emitió un comunicado de prensa durante el fin de semana que explica lo que se sabe sobre el impacto. Spoiler: no mucho. Una inspección de rutina el 12 de mayo observó una mancha oscura en la pinza motorizada de 17,6 metros. Tras una inspección más cercana, el equipo identificó un agujero en la manta térmica del brazo. Los equipos de la CSA y la NASA trabajaron para tomar imágenes detalladas del daño (arriba) y evaluar cualquier impacto en la maquinaria.

El agujero tiene solo unos 5 mm de diámetro y nunca sabremos exactamente qué disparó a través de la máquina. Las agencias espaciales rastrean más de 23,000 piezas de escombros del tamaño de una pelota de béisbol o más grandes, pero es imposible rastrear fragmentos más pequeños de basura espacial. La CSA cree que hubo algunos daños menores en el brazo debajo de la manta, pero «el rendimiento del brazo no se ve afectado». dijo en un comunicado. La tripulación seguirá recopilando datos sobre el rendimiento de Canadarm2, pero la CSA parece creer que el hardware seguirá funcionando según lo previsto sin reparaciones.

Se podría argumentar que tenemos mucha suerte de que el impacto solo afectó el brazo de la estación, que está montado en el exterior de la estación. Un impacto similar en el casco podría haber causado una pérdida de presión. El segundo lanzamiento tripulado de SpaceX tuvo lugar hace unas semanas, y la gorra Dragonsule permanece atracado en la esclusa de aire. Si un impacto con basura espacial alguna vez amenazara a la EEI, la tripulación podría usar el Dragón (o una nave espacial Soyuz) como bote salvavidas para regresar a la Tierra.