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La minería espacial obtiene un aumento del 400 por ciento de las bacterias, según muestran los experimentos de la ISS

Términos de Uso.

Si las próximas décadas van bien, los humanos podrían encontrarse viviendo y trabajando lejos de la Tierra en la Luna o Marte. Necesitaremos muchas materias primas para sustentar los esfuerzos humanos en otros planetas, y un nuevo proyecto en la Estación Espacial Internacional (ISS) demuestra cómo podemos hacer minería espacial. más de un 400 por ciento más eficiente. Todo lo que necesita es un paquete de cuidado bacteriano de su casa.

Todo lo que enviamos a la órbita tiene un costo, y las cifras no son pequeñas. La opción más barata disponible actualmente, el SpaceX Falcon Heavy, cuesta 1.500 dólares por kilogramo de carga útil. Y esta es una tarifa al por mayor con descuento. Si está buscando enviar algo más pequeño al espacio, el Falcon 9 cuesta alrededor de $ 2,700 por kilogramo. Naturalmente, esto hace que la recopilación de recursos en el espacio sea una opción atractiva, un proceso llamado utilización de recursos in situ.

En la Tierra, las bacterias son responsables de liberar minerales como el hierro y el magnesio atrapados en las rocas, lo que facilita su extracción. Algunas operaciones mineras también han recurrido a las bacterias como una forma de reducir el uso de productos químicos tóxicos, un proceso llamado biominería. La falta de tales bacterias en el espacio podría dificultar aún más una operación minera que ya es arriesgada, pero un equipo de la Universidad de Edimburgo pasó los últimos diez años desarrollando una tecnología que muestra cómo podemos aprovechar las bacterias para hacer el mismo trabajo en la luna o Marte.

El equipo creó pequeños dispositivos del tamaño de una caja de cerillas llamados reactores biomineros, y 18 de ellos se enviaron a la ISS en julio de 2019 para realizar pruebas en entornos de baja gravedad. El objetivo era determinar si las bacterias tendrán los mismos efectos de erosión de las rocas en la Luna o en Marte. Los reactores contenían una solución rica en una de varias especies bacterianas, o sin ninguna bacteria como control. Junto con las bacterias, cada reactor tenía un trozo de basalto volcánico, un tipo de roca que es común en la luna y contiene minerales que pueden ser liberados por bacterias.

Según el estudio en Nature Communications, la tripulación de la ISS no notó ninguna diferencia significativa en la función de erosión de las rocas de las bacterias con la gravedad simulada de Marte, la gravedad simulada de la Tierra o la microgravedad de la estación. Si bien dos de las tres bacterias no tuvieron mucho efecto sobre la intemperie, las pruebas en una bacteria llamada Sphingomonas desiccabilis mostró un impulso masivo. Estos organismos pudieron aumentar la disponibilidad de minerales en el reactor entre un 111,9 y un 429,2 por ciento en comparación con los controles.

Los investigadores también notaron que las concentraciones de bacterias alcanzaron los mismos niveles en todas las condiciones de gravedad probadas, probablemente porque tenían muchos nutrientes. Eso significa que la biominería en el espacio es factible, siempre que pueda mantener bien alimentados a sus ayudantes bacterianos. Actualmente, no es económicamente viable enviar materiales extraídos de regreso a la Tierra, pero la biominería podría ayudar a mantener una presencia humana a largo plazo en el espacio.