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La misión de asteroides de la NASA completa la prueba final antes de la ejecución de muestreo

Mientras todos estábamos ocupados observando cómo el rover Perseverance se dirigía a Marte, la misión de muestra de asteroides de la NASA se ha estado preparando para su gran momento. Los orígenes, interpretación espectral, identificación de recursos, seguridad, explorador de regolitos (OSIRIS-REx para abreviar) tiene completó su aproximación de prueba final de la superficie. La próxima vez que descienda, OSIRIS-REx recogerá pedazos del asteroide Bennu para regresar a la Tierra.

La NASA lanzó OSIRIS-REx en 2016, enviándolo a interceptar 101955 Bennu, un asteroide carbonoso de unos 490 metros de diámetro. Bennu se acerca mucho a la Tierra en puntos de su órbita; incluso existe una pequeña posibilidad de que pueda impactar la Tierra en los próximos siglos. Actualmente, está fuera del camino a unas 2 UA de distancia (una UA es la distancia entre la Tierra y el sol).

OSIRIS-REx se reunió con Bennu en 2018 y el equipo se puso a trabajar para encontrar una zona de aterrizaje. La NASA encontró el mismo problema que el equipo japonés Hayabusa2: Bennu estaba mucho más escarpado de lo esperado. Para recolectar una muestra, OSIRIS-REx tiene que hacer contacto con la superficie, y eso es peligroso con superficies irregulares y prominencias rocosas en todas partes. Finalmente, la NASA seleccionó varios sitios potenciales, nombrándolos en honor a las aves. El sitio de Nightingale, que se encuentra en un cráter cerca del polo norte del asteroide, prevaleció.

El 11 de agosto, OSIRIS-REx completó su segundo ensayo general para el verdadero negocio. La nave espacial encendió sus motores para dejar la «órbita de casa segura» y descender a unos 410 pies (125 metros) sobre la superficie. En el camino hacia abajo, OSIRIS-REx igualó la rotación de Bennu y llegó a una altitud de solo 131 pies (40 metros) sobre Nightingale. En el video de arriba, puedes ver a Nightingale aparecer en la parte superior del marco cerca del final. En ese momento, los motores se volvieron a encender para mover OSIRIS-REx de nuevo a una órbita segura.

Una vez completada la práctica, el equipo puede concentrar todos sus esfuerzos en la operación de recolección de muestras del 20 de octubre. Ese día, OSIRIS-REx bajará completamente y besará la superficie de Bennu con su brazo de muestreo. Una bocanada de gas nitrógeno (con suerte) lanzará partículas de Bennu al recipiente de muestra. La NASA espera recolectar unos 60 gramos de material de Bennu. Después de la recolección, OSIRIS-REx regresará a la Tierra con su preciosa carga. La cápsula de retorno está programada para aterrizar en septiembre de 2023.