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La misión Mars Cubesat de la NASA también fue un éxito rotundo

Mientras todos estaban atrapados en el espectáculo del último aterrizaje de la NASA en Marte, hubo otro evento importante cerca. Dos diminutos cubosats que viajaban junto con InSight se conectaron, transmitiendo datos a la Tierra desde InSight. Nadie había enviado tan lejos uno de estos pequeños satélites listos para usar. ¿Podría esto anunciar una nueva era en la exploración de bajo costo del sistema solar?

La nave espacial, conocida como MarCO-A y MarCO-B (Mars Cube One), fue al espacio a bordo del mismo cohete que lanzó InSight en mayo de este año. Sin embargo, no compartieron ningún sistema con el módulo de aterrizaje de la NASA en Marte. Simplemente se deslizaron junto con InSight en la misma trayectoria hacia Marte. Flotaron a lo largo de 301 millones de millas (484 millones de kilómetros) con InSight, pero no son módulos de aterrizaje. La pequeña nave espacial pasó flotando sobre Marte, pero no antes de demostrar que era digna de una misión en el espacio profundo.

Los Cubesats son satélites de bajo costo diseñados para la investigación espacial básica. Se llaman cubesats porque una sola unidad (o 1U) es un cubo de 10 centímetros. Los cubesats más pequeños son 1U, pero algunas misiones requieren 2U, 3U o cubesats más grandes. En el caso de Mars Cube One, la NASA optó por un diseño de 6U. El costo total del proyecto fue de $ 18 millones, significativamente menos que otras sondas de espacio profundo.

La NASA probó inicialmente estas pequeñas naves con una foto de la Tierra varias semanas después del lanzamiento, y luego no escuchamos nada más de ellas hasta que InSight tuvo su gran momento. Los cubesats se conectaron y utilizaron sus antenas experimentales de alta ganancia para transmitir datos de InSight a la Tierra, demostrando así que los satélites a pequeña escala son una forma viable de explorar el sistema solar.

La misión MarCO se basó en muy poco hardware personalizado de la NASA. MarCO-A y MarCO-b (apodados EVE y WALL-E, respectivamente) tenían un módulo de cámara listo para usar. La NASA les hizo ping para obtener fotos de Marte, pero el sistema de MarCO-A no funcionó correctamente. MarCO-B logró enviar algunas tomas de Marte, de las cuales la NASA podrá obtener algunos datos atmosféricos. La foto de arriba provino del satélite a una altitud de 4,700 millas (7,600 km) mientras las sondas se alejaban de Marte.

MarCO-A y MarCO-B solo tienen una propulsión rudimentaria de gas frío comparada con un extintor de incendios, por eso el equipo apodó en broma a la nave espacial por los robots con extintor de incendios de la película de Pixar. No pueden hacer cambios de rumbo importantes, pero la NASA espera que sus sistemas funcionen el tiempo suficiente para enviar algunos datos sobre los objetos que puedan encontrar cuando se acerquen al cinturón de asteroides. No hay garantía de que eso suceda, pero es casi seguro que habrá más cubesats del espacio profundo siguiendo los pasos de EVE y WALL-E.

Ahora lea: La NASA puede vender boletos a turistas espaciales, la NASA utilizará la supercomputadora ISS para experimentos científicos y esto es lo que sigue para el módulo de aterrizaje InSight Mars de la NASA