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La NASA adjudica contrato para el cohete de retorno de muestras de Marte

La perseverancia finalmente está rodando alrededor de la superficie marciana después de llegar el mes pasado, y la NASA espera cubrir mucho terreno mientras busca evidencia de vida. Sin embargo, el rover no hará toda la ciencia por sí mismo. Parte de su misión es recolectar muestras que eventualmente regresarán a la Tierra, y la NASA simplemente adjudicó un contrato a Northrop Grumman para construir parte del sistema de devolución. Específicamente, el contratista del gobierno desde hace mucho tiempo desarrollará el Sistema de Propulsión de Ascenso de Marte (MAPS).

El rover Perseverance es solo la primera parte de un plan de tres etapas para devolver pedazos de Marte a la Tierra. Mientras el rover viaja alrededor de Marte, utilizará su brazo robótico y su taladro para recolectar, fotografiar y almacenar muestras en tubos de metal especiales ultralimpios. El rover no tiene ninguna forma de sacar estas muestras de la superficie, pero ahí es donde entra la segunda fase.

Para llevar esas muestras al espacio, la NASA está trabajando en un vehículo de ascenso a Marte (MAV). El contrato MAPS otorgado a Northrop Grumman cubre solo el cohete que se lanzará desde el MAV con las muestras dentro de forma segura, pero podría decirse que esa es la parte más importante de la misión. Marte tiene solo un tercio de la gravedad de la Tierra, lo que permitirá que los MAPS sean más pequeños y compactos que los cohetes que se lanzan a la Tierra.

El MAV también tendrá un vehículo de búsqueda de muestras que recogerá los tubos de Perseverance y los traerá de regreso al MAV. Si tiene éxito, el sistema MAPS será el primer cohete lanzado desde la superficie de otro planeta. El contrato tiene un valor total de $ 84,5 millones. El trabajo en el proyecto comenzará de inmediato con un plazo de 14 meses para el diseño y las pruebas iniciales.

Los contenedores de muestras ultralimpios Perseverance se llenarán en Marte.

Una vez que las muestras estén en órbita, la NASA deberá enviar una tercera misión a Marte para recoger la carga útil y enviarla de regreso a la Tierra. Adam Steltzner, miembro del JPL e ingeniero jefe de Mars 2020, cree que debería ser posible devolver las muestras de Marte en 10-12 años.

Devolver algunos fragmentos de Marte a la Tierra en perfectas condiciones podría ampliar enormemente nuestra comprensión del mundo polvoriento. Si bien los rovers como Perseverance y Curiosity pueden hacer una ciencia increíble in situ, algunos instrumentos no se pueden miniaturizar y meter en un cohete. Los investigadores en la Tierra también pueden encontrar nuevas formas de estudiar las muestras sin necesidad de esperar a que otra misión a Marte lleve su experimento al espacio.