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La NASA autoriza el Perseverance Mars Rover para su lanzamiento el jueves

La NASA tiene confirmado que el rover Perseverance se lanzará el jueves (30 de julio) esta semana después de años de desarrollo y pruebas. El explorador robótico, que ya está envuelto en la sección de la nariz de un cohete Atlas V, estudiará la historia de Marte con un enfoque específico en la búsqueda de signos de vida en la roca polvorienta. Primero, tiene que llegar allí.

Actualmente, la NASA planea lanzar la misión a las 7:50 a.m. (hora del este) el jueves desde Cabo Cañaveral. Esta es siempre una fase peligrosa de cualquier misión, pero el Atlas V tiene una excelente tasa de éxito para cohetes de carga pesada. La NASA ha comprobado y vuelto a comprobar todo y confía en el hardware, tanto para el cohete como para el rover que lleva. «La revisión de la preparación para el lanzamiento está completa, y de hecho estamos listos para el lanzamiento», dijo el administrador Jim Bridenstine el lunes por la tarde.

Llegar al espacio es solo el primer obstáculo que debe superar Perseverance antes de poder hacer algo de ciencia. La segunda etapa del Centaur tardará siete meses en llevar la carga útil a Marte. La NASA ya ha elegido una fecha de aterrizaje: 18 de febrero de 2021. La NASA esperará para comenzar el aterrizaje incluso si Perseverance llega antes de esa fecha, lo que permite a los ingenieros de vuelo planificar condiciones específicas de iluminación y superficie.

El rover selló el interior del carenado de lanzamiento.

Debido a que Marte está a varios minutos luz de la Tierra, el equipo de regreso a casa no tiene forma de controlar el descenso en tiempo real. Entonces, todo estará automatizado, al igual que Curiosity. Eso significa un nuevo «siete minutos de terror» mientras esperamos para saber si el rover aterrizó con éxito. La perseverancia es una delicada pieza de equipo científico que pesa tanto como un pequeño SUV, y la delgada atmósfera de Marte significa que los paracaídas son de utilidad limitada. La solución de la NASA es la misma que hace ocho años. Perseverance usará un paracaídas para frenar su descenso, pero lo arrojará muy por encima de la superficie. Una grúa aérea impulsada por un cohete detendrá el módulo de aterrizaje justo por encima de la superficie, depositará la perseverancia y luego se disparará hacia la distancia para aterrizar de manera forzada.

Cráter Jezero, el lugar de aterrizaje de Perseverance.

Si todo sale según lo planeado, la señal clara de Perseverance desde el cráter Jezero llegará a la Tierra siete minutos después de que comience el aterrizaje. Mientras esté en Marte, Perseverance desplegará un helicóptero no tripulado, recolectará muestras para un posible regreso a la Tierra y realizará investigaciones astrobiológicas. La NASA diseñó el rover para que funcione durante al menos varios años, pero se basa en el diseño altamente exitoso de Curiosity, y ese robot todavía está escalando el Monte Sharp ocho años después de su aterrizaje. La perseverancia podría estar explorando el planeta rojo durante muchos años.