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La NASA avanza con la misión Europa Clipper

La NASA está avanzando con una de sus próximas misiones más ambiciosas. El Europa Clipper tiene despejó un gran obstáculo burocrático, lo que permite a la agencia comenzar el diseño final y la construcción de la nave espacial que explorará la luna helada de Júpiter. La misión comenzará a tomar forma en los próximos años antes de su lanzamiento en alguna cosa. La NASA originalmente tenía la intención de usar el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), pero es posible que deba repensar eso a la luz de los retrasos recientes.

Europa ha sido objeto de mucha investigación desde que las sondas Voyager tomaron fotos de la luna durante sus sobrevuelos a fines de la década de 1970. La superficie está cubierta con rayas oscuras llamadas líneas, que pueden indicar un océano líquido subsuperficial. Suponiendo que haya agua líquida debajo de la corteza helada, Europa podría tener varias veces más agua que todos los océanos de la Tierra. El calentamiento de las mareas de la gravedad de Júpiter podría mantener ese océano líquido y permitir que se desarrolle la vida.

La NASA tiene la sonda Juno en el sistema joviano en este momento, pero no está diseñada para estudiar las lunas. El Europa Clipper sería la primera misión en enfocarse en una luna distinta a la que orbita la Tierra. Si bien Europa Clipper no aterrizará en la superficie, realizará más de 40 sobrevuelos cercanos a la luna, probándola con un conjunto de nueve instrumentos para analizar el campo magnético, la temperatura y más del planeta. Europa ocasionalmente expulsa columnas de vapor de agua al espacio, y Europa Clipper podría analizar la composición química del agua si logra volar a través de una.

EuropaCaracterística

Todas las misiones de la NASA tienen que pasar por un proceso de aprobación laberíntico que comienza con el diseño preliminar. Solo después de pasar una revisión independiente, un proyecto llega al diseño y la construcción finales. Ahí es donde está Europa Clipper ahora. La NASA ha dado el visto bueno para que el equipo comience a diseñar y construir la nave espacial que volará en el espacio. Hay otra fase de revisión antes de que la misión pueda continuar ensamblando, probando y lanzando. Sin embargo, faltan unos años.

El anuncio de la NASA sobre el nuevo estado de la misión no menciona cómo lanzará la nave espacial. El diseño preliminar requería que Europa Clipper volara en el SLS, lo que la NASA esperaba haber hecho hace varios años. Con el desarrollo de SLS aún avanzando, no es seguro que el cohete esté listo a tiempo para las ventanas de lanzamiento de 2023 o 2025. Se ha hablado de utilizar un cohete comercial más pequeño, pero llevaría más tiempo llevar la sonda a Europa a bordo de uno de esos vehículos.

Incluso si se tarda un poco más en llegar a Europa, los extraterrestres (si existen) todavía nos estarán esperando. Esperamos más actualizaciones sobre Europa Clipper en el futuro.