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La NASA diseña una nave espacial HAMMER para desviar o atacar asteroides peligrosos

La humanidad podría no estar segura incluso si abordamos desafíos como el cambio climático global y la guerra perpetua. Un asteroide podría caer del cielo y devolvernos a la edad de piedra o, peor aún, poner fin a nuestro breve reinado en este planeta. La NASA y la Administración Nacional de Seguridad Nuclear (NNSA) están trabajando en un nuevo diseño de nave espacial que podría desviar un asteroide peligroso antes de que eso suceda. La nave se llama «MARTILLO» y hace lo que el nombre implica.

HAMMER, siglas de Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response, tiene dos modos. En su modo de operación preferido, actuaría como un impactador que choca con el asteroide para desviarlo suavemente de su curso, para que no golpee el planeta. Si no hay tiempo suficiente para eso, la otra opción de HAMMER es detonar un arma nuclear para destruir o desviar el objeto. Ahí es donde la participación de la NNSA es clave.

En un nuevo estudio, la NASA utilizó el asteroide Bennu como una prueba hipotética para el programa HAMMER. La misión OSIRIS-REx de la agencia se acerca a la roca espacial con el objetivo de recolectar una muestra de su superficie a finales de este año. Los investigadores utilizaron los cálculos de trayectoria de OSIRIS-REx para la hipotética misión HAMMER. Esto no fue solo un atajo por enviar tiempo. Hay una pequeña posibilidad de 1 en 2700 de que Bennu pueda colisionar con la Tierra en 2035. La roca espacial de 1,600 pies (487 metros) y 74 mil millones de libras (33,5 mil millones de kilogramos) produciría una explosión de 1,15 gigatoneladas si golpeara la Tierra. Eso es aproximadamente 23 veces más grande que la bomba de hidrógeno más poderosa jamás detonada, y está lejos del asteroide más grande que existe.

Cada nave espacial HAMMER pesaría 8,8 toneladas. Con una velocidad de impacto planificada de 22.000 millas por hora, podría impartir mucha fuerza. Aún así, una sonda no va a desviar ni siquiera un asteroide de tamaño modesto como Bennu. La NASA sugiere desplegar una pequeña flota de sondas HAMMER en el camino de un asteroide. En el transcurso de múltiples impactos, el asteroide se ralentiza ligeramente y su trayectoria orbital se dobla hacia el sol. Según el estudio, esto sería suficiente para alejar a Bennu de un impacto terrestre.

Si no sabemos sobre un impacto con años de anticipación, podría ser imposible alterar el curso del asteroide lo suficientemente temprano. Por eso HAMMER también tiene un modo nuclear. El análisis dice que las armas nucleares estadounidenses actuales son lo suficientemente poderosas como para desviar un objeto como Bennu. La eficacia general no estará clara hasta que veamos más de cerca el maquillaje de Bennu. OSIRIS-REx entregará una muestra a la Tierra en 2023.