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La NASA enviará un robot volador ‘Libélula’ a la luna Titán de Saturno

La mayor parte de lo que sabemos sobre la luna de Saturno, Titán, proviene de la sonda Cassini, que la estudió repetidamente durante su misión de 13 años en órbita alrededor de Saturno. Cassini se ha ido, pero Titán recibirá otro visitante robótico en los próximos años. La NASA ha dado luz verde a la misión Dragonfly, un proyecto para enviar un vehículo volador multirrotor a la superficie de Titán. Esta misión está en camino de hacer historia en más de un sentido.

Dragonfly es parte del programa New Frontiers de la agencia, que también incluye la sonda Júpiter Juno, la misión del asteroide OSIRIS-Rex y más. Esta misión superó una misión de retorno de muestras de cometas propuesta para convertirse en la cuarta misión en New Frontiers. Dragonfly se basa en un proyecto conceptual previamente descontinuado llamado Titan Saturn System Mission (TSSM) que requería una sonda de globo para circunnavegar Titán. Dragonfly es más flexible: podrá volar a lugares específicos para tomar lecturas en la superficie de Titán.

Un dron multirrotor no sería una forma viable de explorar la mayoría de los planetas y lunas, pero Titán se destaca. Es uno de los pocos objetos del sistema solar con una atmósfera espesa, hasta cuatro veces más densa que la de la Tierra. Los científicos también están ansiosos por observar de cerca los lagos de hidrocarburos líquidos y formaciones cristalinas exóticas de la luna. Titán es el único objeto en el sistema solar, además de la Tierra, con cuerpos permanentes de líquido en la superficie, y la NASA también cree que esta sopa orgánica podría contener los componentes básicos de la vida. Titán es el mejor lugar del sistema solar para estudiar este tipo de química prebiótica.

Dragonfly tendrá ocho rotores impulsados ​​por un generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG) similar al Curiosity, el rover de Marte. La NASA planea una misión de 2.7 años durante la cual Dragonfly se moverá entre múltiples ubicaciones en Titán, cubriendo al menos 108 millas (175 kilómetros). El demostrador de tecnología de helicópteros del rover Mars 2020 probablemente será el primer robot volador en otro planeta, pero Dragonfly será el primero en hacer ciencia mientras vuela. También será el explorador robótico más distante de la superficie de un planeta o luna.

La NASA está trabajando con el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins para desarrollar el módulo de aterrizaje, pero el proyecto acaba de salir de la fase de propuesta. Algunos detalles de la misión aún podrían cambiar antes del lanzamiento, que está programado para 2026. Dragonfly debería llegar a Titán en 2034.