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La NASA enviará un segundo rover Curiosity a Marte en 2020, humanos en 2030

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En un anuncio sorpresa en la Reunión de Otoño de la Unión Geofísica Estadounidense (AGU), la NASA ha revelado que enviará otro rover a Marte en 2020. Esta noticia se ha encontrado con una mezcla de reacciones, y algunos científicos planetarios se preguntan por qué la NASA continúa centrarse en Marte, cuando hay lunas cubiertas de hielo como el Titán de Saturno que permanecen relativamente inexploradas.

Este nuevo rover, que aún no tiene nombre, será prácticamente idéntico al Curiosity. En realidad, se fabricará con las piezas de repuesto de Curiosity, incluida una batería nuclear de repuesto (generador termoeléctrico) que está dando vueltas en el garaje de la NASA. Tras el éxito de la novedosa EDL (entrada, descenso, aterrizaje) de Curiosity que involucra una grúa aérea, el nuevo rover descenderá a la superficie del Planeta Rojo de la misma manera.

Diagrama del sistema MSL CuriosityBásicamente, este nuevo rover está capitalizando la situación. Curiosity (ver: Inside NASA’s Curiosity: Es un Apple Airport Extreme… con ruedas) ha sido un gran éxito hasta ahora, y simplemente tiene mucho sentido construir otro mientras las condiciones imperantes son positivas. Si la NASA espera, podría ser más difícil encontrar las piezas necesarias o los ingenieros de misión crítica podrían retirarse.

Sin embargo, el nuevo rover no será completamente idéntico al Curiosity. “Tendrá nuevos instrumentos. Vamos a enviar una carta a los colegas para preguntar a las personas que quieran formar parte del equipo de definición científica ”, dice John Grunsfeld, administrador asociado de ciencia de la NASA. “La idea es trabajar durante el invierno y la primavera, y tener un anuncio de oportunidad a mediados del verano para instrumentos reales, porque si bien 2020 puede parecer muy lejano, en realidad no lo es. La curiosidad estuvo alrededor de una década en proceso «. Si bien no tenemos idea de cuáles serán estos nuevos instrumentos, la NASA ha estado insinuando que está interesada en un «caché de muestras» que podría recolectar y almacenar muestras marcianas. Estas muestras luego serían recolectadas por una futura misión (¿tripulada?) A Marte, y devueltas a la Tierra para su posterior análisis.

La superficie de Titán, fotografiada por la sonda Huygens en 2005La NASA está presupuestando $ 1.5 mil millones Curiosity II; significativamente menos que los $ 2.5 mil millones gastados en Real Curiosity. Frente a los recortes presupuestarios federales, su nuevo rover solo es posible porque utiliza un diseño probado y un montón de repuestos.

«La administración Obama está comprometida con un programa de exploración de Marte sólido», dice el administrador de la NASA Charles Bolden. «Con esta próxima misión, nos aseguramos de que Estados Unidos siga siendo el líder mundial en la exploración del Planeta Rojo, mientras damos otro paso significativo hacia el envío de humanos allí en la década de 2030».

Aun así, sin embargo, hay científicos que preferirían que los $ 1.5 mil millones se gastaran en otra parte, como explorar las lunas de Saturno y Júpiter u otro planeta. En la reunión de la AGU, la NASA pasó mucho tiempo discutiendo el nuevo rover y su participación en otras misiones marcianas, pero no mencionó ninguna otra misión para explorar lunas, asteroides o, de hecho, ningún cuerpo no marciano.

Titán, una luna de Saturno que es el único objeto en el Sistema Solar además de la Tierra que se cree que tiene agua en la superficie, solo se le ha tomado una foto desde su superficie (en la foto de la derecha). Por $ 1.5 mil millones, es casi seguro que podríamos aterrizar otra sonda allí y descubrir qué está sucediendo realmente, y tal vez finalmente encontrar signos de vida en otras partes del Sistema Solar.

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