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La NASA está considerando agregar un módulo de aterrizaje a la próxima misión de sobrevuelo de Europa

Europa, la luna de Júpiter, ha sido objeto de intensas investigaciones y especulaciones desde que se determinó que este cuerpo celeste probablemente tiene un océano líquido debajo de su corteza helada. La NASA está en proceso de planificar una misión de sobrevuelo a Europa, pero ahora la agencia está buscando activamente agregar un módulo de aterrizaje a la carga útil. Nuestro primer encuentro cercano con Europa podría estar aún más cerca de lo esperado.

Esta noticia llega a través de Robert Pappalardo, científico del proyecto Europa de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro. Él dice que la NASA está buscando activamente la posibilidad de un módulo de aterrizaje en la próxima misión Europa, que podría lanzarse a principios de la década de 2020. Este aspecto de la misión aún se encuentra en las primeras fases. La NASA está investigando el costo y la viabilidad de llevar una carga útil a la superficie de Europa, lo que podría responder a muchas preguntas que simplemente no puede investigar adecuadamente desde un sobrevuelo.

Europa se cita a menudo como un posible hogar para la vida extraterrestre en nuestro propio sistema solar. Su superficie es muy lisa en comparación con otras lunas que carecen de atmósfera. Esto indica que hay algún tipo de remodelación constante de la corteza, que se cree que tiene aproximadamente 50 millas de espesor. Lo que hace que esto suceda aún está en el aire. Algunos científicos prefieren un modelo de Europa con una capa de hielo caliente por convección que asciende lentamente a la superficie. Sin embargo, la mayoría piensa que hay un océano líquido debajo de la superficie que se escapa por las grietas de la capa de hielo y podría albergar vida. En cualquier caso, el calor para derretir el hielo proviene del estrés de las mareas en Europa mientras orbita Júpiter.

agua de europa

El borrador de la misión Europa que se encuentra actualmente en la fase de planificación requiere una sonda que entraría en la órbita de Júpiter y luego realizaría 45 sobrevuelos de Europa en el transcurso de unos 2,5 años. Algunos de estos pases serían lo suficientemente bajos como para que la sonda pudiera atravesar una columna de agua que brota de la luna, que a menudo se observa cuando se encuentra en su punto más alejado de Júpiter.

Los científicos de la NASA han expresado previamente su escepticismo sobre incluyendo un módulo de aterrizaje en la misión de sobrevuelo. No sabemos lo suficiente sobre la superficie para diseñar algo que pueda sobrevivir a largo plazo (el anguila-rover tendrá que esperar). Sin embargo, eso no hace mucha diferencia si todo lo que necesita hacer es llegar a la superficie con un paquete de instrumentos estacionarios. También podría simplemente correr hacia la superficie a alta velocidad. La NASA habló previamente con la Agencia Espacial Europea sobre la posibilidad de construir una sonda de impacto en el hielo para la misión. Esto podría ayudar a los científicos a caracterizar la superficie de Europa sin un módulo de aterrizaje tradicional.

Si la NASA termina agregando un módulo de aterrizaje a la misión, será una adición de bajo costo en lugar de un enfoque principal. Todavía hay demasiadas incógnitas en lo que respecta a la superficie de Europa para poner todos nuestros huevos en esa canasta. Sin embargo, los datos recopilados de esta misión podrían darnos lo que necesitamos para hacer posible una verdadera misión de aterrizaje de Europa en el futuro.