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La NASA extiende la misión de Juno por al menos tres años

La sonda Juno de la NASA ha estado estudiando Júpiter durante casi dos años, pero la misión no ha salido exactamente según lo planeado. Juno está tardando más de lo que esperaba la NASA en mapear el gigante gaseoso, y las operaciones estaban programadas para cesar este verano. Afortunadamente, la NASA ha aseguró $ 1 mil millones adicionales en financiamiento para extender la misión por al menos tres años más.

Juno llegó al sistema joviano en julio de 2016 después de su lanzamiento desde la Tierra en 2011. La NASA puso a Juno en una agradable, tranquila y excéntrica órbita de Júpiter de 53 días. Dado que el planeta tiene cinturones de radiación intensa que pueden freír los delicados componentes internos, los gerentes de la misión querían que la sonda pasara el menor tiempo posible cerca de ella. Originalmente, la NASA tenía la intención de encender los motores de Juno y acortar la órbita a solo 14 días. Sin embargo, eso no funcionó.

Mientras la NASA se preparaba para ajustar la órbita de Juno, el equipo detectó problemas potenciales con los motores de la sonda. En lugar de arriesgarse a dañar la sonda, la NASA optó por dejar a Juno en su órbita más alta. Eso aseguró que Juno seguiría funcionando, pero también introdujo un retraso considerable en la misión científica primaria. Juno está en una órbita polar, por lo que cada vez que gira alrededor de Júpiter, ve de cerca una parte diferente del planeta. La órbita más larga significa un aumento de aproximadamente cuatro veces en la cantidad de tiempo que tomará mapear todo Júpiter.

Juno está destinada a estrellarse contra Júpiter al final de su misión, y se suponía que iba a suceder este verano. Con solo una fracción de la misión científica completa, la agencia necesitaba un respiro. La NASA fue autorizada a gastar el dinero adicional el mes pasado, pero solo ahora ha confirmado públicamente que Juno se ha salvado.

La extensión significa que Juno puede continuar operando hasta septiembre de 2021. Es tiempo suficiente para completar todos los objetivos científicos críticos de la misión. Por lo tanto, podemos esperar que Juno produzca mucha más ciencia asombrosa en los próximos años. Ya hemos aprendido cómo operan los vórtices polares de Júpiter y qué tan profundo va la Gran Mancha Roja. Imagínese lo que aprenderemos en los próximos tres años.

Cuando llegue el momento de retirar a Juno, la NASA todavía lo volará a Júpiter. Esto asegurará que no se estrelle un día en una de las lunas de Júpiter, algunas de las cuales podrían albergar vida extraterrestre. Tendremos que enviar otras misiones para investigar eso.