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La NASA financia una nave espacial ultradelgada para limpiar basura espacial

La humanidad ha estado lanzando sondas, naves espaciales e incluso estaciones espaciales enteras en órbita alrededor de la Tierra durante décadas, y nos estamos volviendo bastante buenos en eso. Sin embargo, no somos tan buenos para que los objetos regresen a la Tierra. Eso se está convirtiendo en un problema a medida que más y más basura espacial se acumula en órbita, lo que representa un peligro para futuras misiones. Se han sugerido varias soluciones al problema, pero The Aerospace Corporation dice que su Brane Craft podrá lidiar con los desechos espaciales de manera eficiente. Se trata de un Lámina flexible ultrafina que envuelve la suciedad y lo arrastra de vuelta a la atmósfera.

El Brane Craft fue financiado originalmente por la NASA en 2016 como parte del programa Conceptos avanzados innovadores de la NASA (NIAC). Esto permitió que The Aerospace Corporation siguiera la teoría del diseño detrás de la nave, y ahora es el momento de seguir adelante. La artesanía de Brane ha recibido financiación de la fase 2 bajo el programa NIAC, que permite a The Aerospace Corporation comenzar a construir y probar los sistemas de la nave espacial en un entorno de laboratorio.

El enfoque de la Corporación Aeroespacial para eliminar los escombros no deseados del espacio está bastante extendido, pero eso es exactamente de lo que se trata el NIAC: financiar ideas descabelladas que podrían tener un gran impacto si resultan. El Brane Craft es esencialmente un diseño bidimensional, con un grosor total de solo 10 micrómetros. Con una superficie total de aproximadamente una yarda cuadrada, sería un objetivo tentador para pequeños trozos de desechos espaciales o micrometeoritos. Algo tan pequeño como 5 micrómetros podría atravesar la hoja estructural principal si fuera golpeado, por lo que The Aerospace Corporation está trabajando para hacerlo lo más duradero posible.

La redundancia es clave para Brane Craft. Las células solares están esparcidas por la superficie y diseñadas para funcionar de forma independiente si una de ellas resulta dañada o destruida. Asimismo, la nave tiene múltiples microprocesadores y paquetes electrónicos repartidos por la superficie. Si uno de ellos está dañado, los demás pueden compensarlo.

Incluso el propulsor, que se almacena en una capa delgada entre las dos láminas exteriores, se divide en múltiples tanques segmentados que pueden sobrevivir a un impacto. El Brane Craft utilizará este poquito de propulsor para encontrarse con un trozo de basura espacial, envolver el marco flexible a su alrededor y luego desorbitarse lentamente junto con la basura. El combustible limitado significa que el Brane Craft estaría limitado a capturar objetos con una masa de 0,9 kilogramos (2 libras) o menos.

Entonces, ¿por qué tomarse la molestia de hacer que el Brane Craft sea tan delgado? Después de todo, las naves espaciales más robustas son fáciles de diseñar. Se remonta al increíble volumen de escombros en órbita: al menos medio millón del tamaño de un tornillo o más. Incluso para hacer mella, necesitaríamos muchos mecanismos de desorbitación, y el Brane Craft es increíblemente compacto y liviano. Eso hace que sea factible lanzar muchos de ellos en un solo cohete.

NIAC proporciona dos años de financiación para demostraciones de laboratorio de la tecnología. Si la NASA está contenta con el progreso, estas naves espaciales ultradelgadas podrían estar operando varios años después.