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La NASA ha encontrado la nave espacial STEREO-B perdida después de dos años

Si vas a perder algo, el espacio es el peor lugar posible. Es, literalmente, lo más importante que existe, entonces, ¿cuáles son sus posibilidades de encontrarlo de nuevo? La NASA ha pasado los últimos dos años buscando el satélite STEREO-B, la mitad de la misión STEREO para monitorear el sol. Durante el fin de semana, el equipo de la NASA pudo hacer contacto con la nave espacial perdida, lo que llevó a la esperanza de que la misión pudiera volver a estar a plena potencia en un futuro no muy lejano.

Los satélites STEREO se conocen más propiamente como Observatorios de Relaciones Solar Terrestre. Fueron lanzados a la órbita alrededor del sol en 2006 con el objetivo de proporcionar una observación completa de 360 ​​grados de nuestra amigable estrella del vecindario. Los dos satélites se colocaron en órbitas al otro lado del sol desde la Tierra. Con los observatorios terrestres y los satélites STEREO juntos, los astrónomos pudieron ver toda la superficie del sol. Los satélites alcanzaron la posición óptima en 2011 (exactamente 180 grados de separación), lo que les permitió obtener imágenes de toda la superficie del sol sin ayuda.

El problema con STEREO-B comenzó a finales de 2014. La NASA se dio cuenta de que debido a la naturaleza de la órbita del satélite, sufriría una “conjunción solar” con la Tierra. Eso significaba que la sonda estaría en el lado opuesto del sol y fuera de contacto con la NASA durante unos tres meses. Se suponía que tenía dispositivos de seguridad que reiniciarían el sistema después de 72 horas sin contacto. El equipo de STEREO decidió probar esa funcionalidad en ambos satélites. STEREO-A volvió a estar en línea como se esperaba, pero STEREO-B desapareció.

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El año pasado, la NASA especuló que el sistema que le dice a la nave espacial qué tan rápido está girando falló, lo que resultó en una incapacidad para controlar su orientación o mantener sus paneles solares apuntando al sol. Sin embargo, la NASA no se rindió con el pequeño STEREO-B. Cada mes, el equipo de STEREO dedicó tres bloques de tiempo de cuatro horas en Deep Space Network a buscar señales de STEREO-B. Fin de semana pasado, finalmente lo vieron. La NASA pasó varias horas rastreando la posición y el estado de la nave, luego la apagó para ahorrar baterías.

El siguiente paso será intentar que el observatorio vuelva a funcionar, pero eso podría llevar un tiempo. La NASA primero necesita determinar su velocidad de giro, y para eso podría necesitar recurrir al telescopio Hubble. Lo más temprano que podría suceder en 2019. Mientras tanto, STEREO-A continúa funcionando normalmente.