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La NASA prueba con éxito paracaídas en la nave espacial Orion

Gran parte de nuestro futuro en el espacio dependerá de empresas espaciales privadas, pero la NASA no se queda al margen cuando se trata de vuelos espaciales tripulados. Está trabajando en el poderoso Space Launch System y la cápsula de tripulación Orion asociada para misiones espaciales de largo alcance. La agencia realizó recientemente una prueba de paracaídas en la cápsula Orion, y se fue sin problemas.

La NASA ha diseñado Orion para llevar una tripulación de cuatro en misiones más allá de la órbita terrestre baja. A diferencia del Shuttle, Orion no es un vehículo completamente reutilizable que se desliza para aterrizar. En cambio, se parece más a las clásicas cápsulas de Apolo. Desplegará paracaídas para ralentizar su descenso antes de chapotear en el océano. Si bien Orion es más liviano que el módulo Apollo, tiene 2.5 veces más volumen interno para la tripulación y el equipo.

La nueva prueba se realizó el 8 de marzo e incluyó los tres conductos principales. Orion fue cargado a bordo de un avión de carga C-17 y llevado a una altitud de 25.000 pies antes de ser liberado. El sistema de paracaídas es más complicado de lo que cabría esperar. Comienza con tres pequeños paracaídas que quitan la tapa de la escotilla que protege los conductos principales. Luego, se despliegan dos toboganes de descarga de alta velocidad para ralentizar y estabilizar la nave espacial. Finalmente, el piloto puede desplegar los paracaídas principales. Cada paracaídas principal tiene un diámetro de 116 pies. Juntos, casi podrían cubrir un campo de fútbol. Un despliegue perfecto debería reducir la velocidad de la cápsula de más de 300 mph a solo 20 mph.

Nave espacial Orion, en el espacio (render)

Nave espacial Orion, en el espacio (render)

La última prueba de los paracaídas de Orion es solo la segundo de ocho en total para el plan de vuelo humano. Eso se suma a las diecisiete pruebas durante la etapa de diseño. Una prueba anterior tuvo lugar el 26 de agosto de 2015 y fue lo que comúnmente se llama una «prueba de falla». Simuló lo que sucedería si una de las tres rampas de la nave no se desplegara. En ese caso, el módulo aún pudo aterrizar a una velocidad de descenso segura.

Una vez que se completen las pruebas de la tripulación, la próxima misión de Orion debería ser alrededor de septiembre de 2018 (Misión de Exploración 1) cuando se lance en la plataforma SLS para una órbita lunar. Las pruebas de vuelo anteriores utilizaron un cohete Delta IV Heavy ya que el SLS no estaba completo. El lanzamiento de 2018 puede tener o no tripulación a bordo, pero se tripulará un lanzamiento planificado para 2021 (Misión de Exploración 2). Las misiones futuras podrían incluir capturar asteroides y enviar una misión tripulada a Marte.