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La NASA prueba el ensamblaje de la torre vital del telescopio James Webb

El telescopio espacial James Webb (JWST) ha estado en alguna etapa de desarrollo desde la década de 1990. Una larga serie de contratiempos y retrasos han hecho que el proyecto sea mucho más caro de lo que la NASA pretendía inicialmente, pero nos estamos acercando al lanzamiento del sucesor del Telescopio Espacial Hubble. Antes de que pueda dirigirse al espacio, la NASA debe asegurarse de que todos los componentes estén funcionando, incluido el torre fundamental desplegable que la NASA acaba de terminar de probar.

El JWST sustituirá al telescopio Hubble, que actualmente se encuentra en sus últimas etapas luego de una misión de servicio final hace más de 10 años. Si bien la NASA pudo realizar visitas periódicas para reparar y mejorar el Hubble en la órbita de la Tierra, el JWST estará fuera de su alcance. Los instrumentos sensibles del nuevo telescopio de la NASA deben permanecer extremadamente fríos, por lo que operará en el punto Lagrangiano Tierra-Sol L2 a 1,5 millones de kilómetros (aproximadamente 932,000 millas) de distancia. La necesidad de mantener la radiación infrarroja al mínimo es también la razón por la que el JWST tiene una torre desplegable motorizada.

La NASA diseñó el JWST en dos partes. Está el observatorio superior con sus icónicos reflectores de berilio recubiertos de oro y el autobús de la nave espacial debajo. La sección del observatorio tiene todos los instrumentos científicos sensibles que sondearán el universo, y el autobús alberga propulsión, comunicaciones y otros sistemas electrónicos que producen calor. La torre aleja los instrumentos del autobús para garantizar que permanezca helado y eficaz. Si la torre no funcionaba en el espacio, eso podría significar la ruina de la misión.

Durante la prueba, los ingenieros instruyeron al JWST para que desplegara la torre exactamente como lo haría en el espacio. En el transcurso de varias horas, la torre se extendió 48 pulgadas (1,2 metros) hacia arriba hasta su posición final. El equipo incluso logró simular el entorno de gravedad cero del espacio utilizando una serie de poleas. La NASA no informó problemas con la torre, lo que llevó a Webb un paso más cerca del lanzamiento.

La torre desplegable también es una parte importante del plan de lanzamiento de la agencia. Claro, sería más fácil construir el telescopio con el espacio necesario entre la electrónica y la carga útil científica, pero todo el artilugio tiene que plegarse y caber dentro de un cohete Ariane 5. El lanzamiento está programado actualmente para marzo de 2021.