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La NASA simula un ‘escenario de falla extrema’ para probar los controles de la nave espacial Orion

La cápsula de la tripulación Orion de la NASA está actualmente en el objetivo de su próximo vuelo de prueba no tripulado en 2018 como parte del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de próxima generación. Cuando los astronautas finalmente estén a bordo del Orion, la NASA quiere asegurarse de que tienen el mejor software de control e información posible, por lo que la agencia está ejecutando una serie de simulaciones de Orion en tierra para poner en funcionamiento este revolucionario sistema de visualización de la tripulación.

La primera prueba de funcionamiento de los sistemas de visualización de Orion tuvo lugar a principios de este mes en el Laboratorio de Prototipado Rápido (RPL) en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. Ahí es donde los ingenieros están diseñando los controles que utilizarán los astronautas para pilotar la nave espacial. Es vital que la NASA comprenda cómo funcionan los sistemas de visualización que está desarrollando para Orion con los sistemas de control terrestre. Esto es más vital que nunca para Orion, que está destinado a llevar a los humanos mucho más allá del vecindario local de la Tierra.

Los controles de Orion deberán optimizarse para que los astronautas administren todos los aspectos de la nave en una misión a largo plazo. Si Orion finalmente se envía a Marte, como es el objetivo final de la NASA, estará demasiado lejos para que el equipo de tierra ayude a administrar la nave espacial en tiempo real. Eso significa que Orion necesita una configuración altamente eficiente. El transbordador espacial tenía más de 2000 interruptores, botones y diales físicos, pero fue diseñado en la década de 1970. Con la tecnología de interfaz moderna, la NASA ha logrado condensar el sistema de control de Orion en tres pantallas dinámicas con software personalizado.

Nave espacial Orion, en el espacio (render)

La prueba hace varias semanas tenía como objetivo simular una «falla extrema» en la nave espacial y cómo ese incidente se transmite al control de tierra. Había dos “astronautas” manejando los controles de la cápsula Orion imaginaria, así como un director de vuelo y un equipo de control en tierra. En este escenario, los sistemas de energía de Orion han fallado, dejando a la tripulación en serios problemas sin controles ambientales funcionales. El equipo trabajó en cómo solucionar problemas de varios sistemas para que la nave espacial volviera a funcionar antes de que cualquiera de los astronautas fingidos pudiera fingir daño.

La NASA todavía tiene algo de tiempo para obtener el software de a bordo perfecto. El primer vuelo de Orión fue a finales de 2014 cuando orbitó con éxito la Tierra. El próximo vuelo de prueba en 2018 verá a Orion hacer un viaje no tripulado hasta la luna y de regreso. Esta «Misión de exploración 1» también será la primera vez que Orion sea lanzado por el cohete SLS. La primera misión tripulada está programada actualmente para 2021 o 2022, cuando cuatro astronautas orbitarán la luna. Será la primera vez que los humanos se hayan aventurado tan lejos de la Tierra desde los días de Apolo.