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La NASA y Blue Origin simularán la gravedad lunar con cohetes giratorios

Jeff Bezos anunció recientemente que dejaría el cargo de CEO de Amazon, lo que le permitirá dedicar más tiempo a la construcción de cohetes. Eso es lo que hacen los multimillonarios en estos días, solo pregúntale a Elon Musk. Los cohetes Blue Origin de Bezos todavía están tomando forma, pero la compañía ha anunciado una asociación con la NASA para mejorar las pruebas de gravedad artificial. Básicamente, van a hacer girar cohetes.

En el curso de la planificación de misiones espaciales, la NASA a veces tiene que probar algo bajo gravedad no terrestre. Eso podría significar ingravidez o quizás gravedad lunar, que es una sexta parte de la de la Tierra. El Programa de Gravedad Limitada de la NASA utiliza actualmente un avión C-9 de la Marina, que ejecuta inmersiones pronunciadas para simular entornos de menor gravedad. El inconveniente es que un avión solo puede permanecer en picado durante unos segundos antes de que tenga que nivelarse. La carga útil máxima de la aeronave también es muy limitada.

Estas deficiencias alentaron a la NASA a buscar métodos más sólidos para simular baja gravedad, y está comenzando con la asociación Blue Origin. Hasta ahora, Blue Origin ha demostrado que su cohete New Shepard puede despegar y aterrizar de manera confiable, pero no ha entrado en órbita. Sin embargo, ha cruzado la línea Kármán (100 kilómetros) donde generalmente se acepta que comienza el espacio. Eso significa que puede atravesar la atmósfera durante mucho más tiempo que un avión promedio.

Para convertir New Shepard en una cámara de prueba de gravedad, Blue Origin y la NASA tendrán que realizar algunos cambios en el hardware y el software. Por lo general, el sistema de control de reacción (RCS) de un cohete solo controla la actitud y estabiliza la rotación. El plan de la NASA es aprovechar los propulsores RCS para hacer que el cohete gire como una centrífuga gigante. Por lo tanto, cualquier cosa en el interior puede experimentar la gravedad artificial como consecuencia de la fuerza centrífuga.

La NASA busca apuntar a 11 rotaciones por minuto para crear algo parecido a la gravedad lunar. Debería ser posible mantener eso durante dos minutos completos mientras New Shepard cae en picado hacia el suelo. El cohete ya ha demostrado un rendimiento de aterrizaje impresionante: de los 14 lanzamientos de New Shepard, solo el primero resultó en un accidente. Por lo tanto, la NASA debería poder repostar y lanzar rondas adicionales de pruebas de baja gravedad a bajo precio.

Pasará un tiempo antes de que la NASA esté lista para probar esta tecnología de cohete centrífugo. El primer hardware debería estar listo para su lanzamiento a fines de 2022, según las proyecciones actuales. Mientras tanto, Blue Origin planea lanzar su primer New Shepard tripulado esta primavera.