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La NASA y la ESA preparan las bases para la misión de retorno de muestras a Marte

Los científicos han soñado durante décadas con obtener muestras directamente de Marte, y esta fantasía podría convertirse en realidad en la próxima década. El próximo rover Perseverance de la NASA preparará el escenario para una futura misión de devolución de muestras, y la NASA se ha asociado con la Agencia Espacial Europea (ESA) para recuperar esas muestras. En una conferencia de prensa virtual reciente, el equipo de exploración de Marte de la NASA habló sobre los planes de la agencia.

La búsqueda para devolver muestras a la Tierra es compleja e incluye numerosos exploradores robóticos, y todo comienza con el rover Perseverance este verano. Suponiendo que la NASA pueda lanzarse a tiempo en julio, Perseverance llegará a Marte en febrero de 2021 y comenzará su misión de explorar el cráter Jezero. En el camino, Perseverance depositará varias muestras en pequeños contenedores para ser recolectadas en la siguiente etapa de la misión.

Devolver muestras a la Tierra requerirá un par de lanzamientos, actualmente planeados para 2026. La NASA planea enviar otra misión a la superficie de Marte llamada Sample Retrieval Lander. Esta nave se posará en el cráter Jezero cerca de Perseverance y desplegará un rover diseñado por la ESA para recolectar los contenedores de muestra. Las cosas se ponen locas cuando las muestras están aseguradas a bordo del rover. La NASA y la ESA planean hacer historia al completar el primer lanzamiento de un cohete desde la superficie de Marte con el Mars Ascent Vehicle (MAV), que es esencialmente un pequeño cohete en el módulo de aterrizaje.

marte 2020 rover

El rover Perseverance preparará el escenario al recolectar muestras de Marte.

La única tarea del MAV es sacar las muestras de la superficie de Marte y colocarlas en una órbita estable. Aquí es donde entra en juego la segunda nave espacial. El orbitador de la ESA estará esperando el MAV para que pueda recoger el recipiente de muestra. Nuevamente, esta será la primera vez: ninguna nave espacial ha transferido carga en órbita de otro planeta. La tarea final del orbitador es lanzar el módulo de retorno de muestras a la Tierra, donde los científicos pueden recuperarlo alrededor de 2031. Obtener acceso a partes de Marte que no han sido contaminadas por la exposición a la atmósfera terrestre podría ayudar a los científicos a comprender mejor la historia y el estado actual del planeta que cualquier misión rover.

La NASA no está lista para hablar sobre el costo de esta misión, pero el equipo cree que será de varios miles de millones de dólares. El MAV es el componente más crítico de la misión y el más difícil de diseñar. Sus sistemas de propulsión deberán permanecer estables durante años en condiciones difíciles hasta el gran momento. Actualmente, la NASA planea contratar a Northrop Grumman para construir los motores de cohetes debido a su experiencia con propulsores de cohetes estables a largo plazo.