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La nave espacial Hayabusa2 completa la misión y devuelve una muestra de asteroide a la Tierra

Términos de Uso.

La nave espacial japonesa Hayabusa2 se lanzó hace unos años con una ambiciosa misión por delante: orbitar un asteroide, desplegar rovers, disparar al asteroide y recolectar muestras para regresar a la Tierra. En los últimos años, Hayabusa2 ha logrado cada uno de esos objetivos. Después de seis años en el espacio, el contenedor de muestras Hayabusa2 aterrizó en la tierra, proporcionando a los científicos las primeras muestras significativas recolectadas directamente de un asteroide.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) lanzó Hayabusa2 en 2014. La sonda tardó unos dos años en encontrarse con una roca espacial conocida como Ryugu, que es un raro asteroide espectral de tipo Cb, con cualidades de tipo C y B -tipo asteroides. Los asteroides como Ryugu se han mantenido prácticamente sin cambios desde la era más temprana del sistema solar. Por lo tanto, recolectar una muestra podría permitirnos mirar atrás en el tiempo y aprender sobre esta parte de nuestra historia. Sin embargo, obtener muestras prístinas de un asteroide no es una tarea sencilla.

Hayabusa2 llegó a Ryugu en el verano de 2018 y pasó los siguientes meses recopilando datos para que el equipo en la Tierra pudiera evaluar los lugares de recolección de muestras. El equipo descubrió que Ryugu era mucho más escarpado de lo esperado, un hallazgo confirmado cuando la sonda OSIRIS-REx de la NASA alcanzó el asteroide Bennu. En el camino, Hayabusa2 dejó a sus exploradores robóticos de superficie y trazó un mapa de toda la superficie de Ryugu.

El año pasado, Hayabusa2 cayó a la superficie y disparó una bala de tantalio al asteroide. Esto lanzó el regolito hacia arriba en el mecanismo de recolección. Más tarde, la sonda desplegó su Impactador de mano pequeño (SCI), que disparó un impactador explosivo acelerado en la superficie para producir un pequeño cráter. Después de bombardear el asteroide, Hayabusa2 se agachó para obtener otra muestra del área recién descubierta.

Hayabusa2 comenzó el viaje a casa a fines de 2019, usando sus motores de iones para dejar a Ryugu atrás para siempre. La nave llegó a la Tierra durante el fin de semana y liberó la cápsula de retorno de muestra de 35 libras (16 kilogramos). Como estaba planeado, el contenedor entró en la atmósfera terrestre sobre Australia, desplegando su paracaídas mientras descendía en el rango de prueba de Woomera. Los equipos recuperaron la cápsula después de ver que su paracaídas se enganchó en un arbusto.

El equipo instaló una instalación de «mirada rápida» en Woomera para inspeccionar la carga útil. Extrajeron gas del interior del contenedor, pero en este momento no está claro si el gas provenía del asteroide. La misión fue diseñada para recolectar alrededor de 100 microgramos de material; puede que no parezca mucho, pero es, con mucho, el material más asteroide que hemos tenido que analizar. JAXA enviará algunas de las muestras a la NASA (entre otros), que tendrá sus propias muestras de asteroides en unos años cuando OSIRIS-REx regrese a la Tierra. Esa misión puede haber recolectado varios kilogramos de material de Bennu, por lo que los científicos tendrán suficiente material para realizar experimentos.