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La nave espacial Juno de la NASA detecta el impacto de un asteroide en Júpiter

La nave espacial Juno de la NASA ha estado navegando por el sistema joviano durante los últimos años, tomando imágenes y medidas del planeta más grande del sistema solar. Juno llegó recientemente al final de su misión planificada previamente, pero la NASA la renovó por al menos unos años más. Hay mucho que ver en Júpiter y sus alrededores, como el impacto de asteroide que Juno capturó en 2020.

Júpiter es un planeta masivo con una atracción gravitacional correspondientemente masiva. Como tal, es golpeado por una gran cantidad de desechos espaciales. Sin embargo, Rohini Giles del Southwest Research Institute dice que la mayoría de estos pequeños impactos son pequeños y de tan corta duración que es poco común verlos. Giles es el autor principal de un nuevo estudio publicado en Geophysical Research Letters que expone el caso de esta rara detección de impacto.

Según Giles, el destello brillante de finales de 2020 se destacó en los datos. Juno pasó mucho tiempo escaneando el poderoso campo magnético y las auroras de Júpiter, pero el destello del 10 de abril de 2020 tenía una firma espectral diferente. Duró solo 17 milisegundos, pero eso fue mucho más que los Eventos Luminosos Transitorios (TLE) que son comunes en la atmósfera superior de Júpiter. Las características espectrales también fueron bastante diferentes, como lo indica el espectrógrafo ultravioleta (UVS) de la sonda.

La conclusión a la que llegó el equipo de Giles es que este destello brillante (que se muestra arriba) provino de un asteroide o cometa que cayó en la atmósfera de Júpiter y explotó mientras se calentaba. Basado en el brillo del destello, el equipo estimó que el objeto tenía una masa de 550 a 3,300 libras (249 a 1,496 kilogramos), lo que lo hacía demasiado pequeño para dejar señales en el gigante gaseoso. En 1994, el cometa Shoemaker-Levy 9 chocó contra Júpiter, pero tenía más de una milla de diámetro. Los equipos que siguieron después de ese impacto encontraron cicatrices visibles y emisiones de rayos X que tardaron meses en desaparecer.

Estos impactos pueden tener efectos importantes incluso en planetas grandes. Quince años después de Shoemaker-Levy 9, ese objeto todavía era responsable del 95 por ciento del agua en la estratosfera de Júpiter. Si el impactador 2020 sin nombre causó algún efecto local, Juno no pudo detectarlo. Sin embargo, Juno tiene algunos años más para estar atento a que haya más rocas espaciales que entren en el planeta.