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La nave espacial Kepler se quedará sin combustible en los próximos meses

El Telescopio Espacial Kepler ha descubierto más de 2.000 exoplanetas en nuestra galaxia, superando todas las expectativas para la misión. Incluso después de trágicos reveses, este pequeño y valiente telescopio espacial ha sido una bendición para la ciencia. Sin embargo, sus días están contados, según la NASA. Los gerentes de la misión dicen que esperan que Kepler quedarse sin combustible en los próximos meses, poniendo fin a casi una década de detección de planetas.

La misión Kepler ha operado en dos partes distintas. Después del lanzamiento, el satélite comenzó sus principales observaciones científicas escaneando un gran número de estrellas a lo largo del tiempo. Está buscando caídas reveladoras en el brillo que podrían indicar que un exoplaneta ha pasado frente a la estrella. Este evento se conoce como tránsito y es el método más confiable que tenemos actualmente para detectar planetas que orbitan otras estrellas.

Para realizar sus observaciones, Kepler debe permanecer apuntando al mismo cúmulo de estrellas durante largos períodos mientras flota por el espacio. Lo hizo con la ayuda de ruedas de reacción, pero dos de sus ruedas de reacción habían fallado en 2013. Incapaz de mantener la orientación, el futuro de la misión parecía estar en duda. Sin embargo, todavía escuchamos sobre los descubrimientos de Kepler todo el tiempo. Entonces, ¿qué pasa?

Kepler ha continuado como la misión «K2» desde 2014, que mantiene el telescopio apuntando a los campos de estrellas en varios puntos de su órbita utilizando la presión del viento solar para estabilizar la nave espacial. Es por eso que los datos de Kepler se siguen acumulando. Las personas (o las computadoras) necesitan tiempo para pasar por las señales candidatas para determinar si realmente son exoplanetas.

kepler

Kepler gasta combustible para apuntar en la dirección correcta para cada «campaña» de observaciones. La NASA cree que el tanque se secará en los próximos meses. No hay un verdadero indicador de combustible en Kepler, pero el equipo planea estar atento a señales como caídas de presión en el tanque. Todo lo que tienen son estimaciones, pero el tiempo restante de Kepler definitivamente se mide mejor en meses ahora.

Repostar Kepler tampoco está en las cartas. Está orbitando a unos 93 millones de millas de distancia, y el gasto de tal misión no valdría la pena. Incluso con más combustible, Kepler es una nave espacial enferma que probablemente encontrará más fallas en el futuro cercano.

Cuando Kepler firme, ese no será el final de la caza de exoplanetas. Por un lado, hay miles de exoplanetas candidatos que deben ser revisados ​​en la lista de trabajos pendientes de Kepler. La NASA también planea lanzar el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) el próximo mes. Este satélite continuará donde lo dejó Kepler al escanear las estrellas más brillantes del cielo para aprender más sobre los exoplanetas que pueden acechar allí. En los próximos años, el telescopio espacial James Webb debería ayudarnos a recopilar más información de exoplanetas que nunca con sus avanzados instrumentos de imagen.