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La nave espacial Orion de la NASA llega a Ohio para realizar pruebas de vacío

Las ambiciones de la NASA para los vuelos espaciales tripulados no han sido tan elevadas en décadas. No solo tenemos un par de vehículos comerciales para la tripulación en desarrollo, sino que la propia NASA también está trabajando en una plataforma de lanzamiento de próxima generación llamada Space Launch System (SLS) que llevará a las personas desde la Tierra a la Luna y más allá. El SLS lanzará el vehículo de la tripulación Orion de la NASA, y simplemente transportó esa cápsula a Ohio para una importante ronda de pruebas antes de que se dirija al espacio.

Orion se basa en gran medida en el módulo de comando clásico de Apollo, pero es un diseño totalmente reutilizable. Después de lanzarse en paracaídas a la Tierra, la nave espacial Orion se puede restaurar y lanzar de nuevo en misiones futuras. Sin embargo, la parte del diseño del módulo de servicio (gestionada por la Agencia Espacial Europea) no regresa a la Tierra después de cada misión.

La primera prueba de vuelo importante del Orion será Artemis 1, que actualmente está programado para su lanzamiento el próximo año. Este será un vuelo sin tripulación, pero la NASA aún debe asegurarse de que la nave sobrevivirá a las duras condiciones del espacio. Es por eso que Orion está en Ohio: la estación Plum Brook de la NASA en Sandusky, Ohio, tiene la cámara de vacío más grande del mundo.

Orión tiene 16 pies de ancho (cinco metros) y 10 pies de alto (3.3 metros), y pesa alrededor de 20,000 libras (9,300 kilogramos). No puede simplemente enviarlo por FedEx a Ohio, pero la NASA tiene un avión específicamente para este tipo de operación llamado Super Guppy. El Super Guppy entró en servicio en 1965 para transportar piezas de los cohetes Saturno V de la era Apolo por todo el país. La NASA todavía usa estos aviones hoy en día para transportar equipos grandes como el Orion. El Super Guppy es una impresionante pieza de ingeniería por derecho propio. Tiene una velocidad de crucero máxima de 480 kph (300 mph) y puede transportar 24,000 kg (54,000 libras) de carga.

La cámara de vacío de Plum Brook tarda solo ocho horas en pasar de la presión atmosférica normal de la Tierra al llamado «vacío duro» que se encuentra en el espacio. También puede enfriar el contenido de la cámara a -300 grados Fahrenheit. Allí, la NASA puede mantener la cápsula Orion en condiciones espaciales durante 60 días. Después de eso, la NASA pasará dos semanas probando todos los sistemas de la nave espacial para asegurarse de que no sean susceptibles a interferencias electromagnéticas.

Si el vuelo sin tripulación de 2020 sale según lo planeado, la NASA seguirá adelante con sus planes de vuelos espaciales tripulados utilizando el Orion. La misión Artemis 2 en 2022 o 2023 contará con un sobrevuelo de la luna. Artemis 3 en 2024 contará con el primer acoplamiento en la estación Lunar Gateway, siempre que esté operativo para entonces.