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La nave espacial TESS de caza de planetas de la NASA ya está operativa

Después de su exitoso lanzamiento en abril, la misión Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA ha comenzado a recopilar datos. Tomó un poco más de lo esperado para que la nave espacial estuviera completamente probada y lista para la acción, pero la agencia lo dice. comenzó la recopilación de datos el 27 de julio. Sin embargo, no obtendremos el primer conjunto de observaciones hasta dentro de varias semanas.

Cuando se lanzó TESS, la NASA dijo que necesitaría 60 días para probar la sonda antes de que pudiera comenzar a operar. Sin embargo, ese plazo autoimpuesto vino y se fue. La NASA dijo que tendría TESS listo para la acción a fines de julio, un poco más de 90 días después del lanzamiento. Llegó a la fecha límite, pero solo por un poco.

TESS es un sucesor espiritual de Kepler, el observatorio espacial responsable de detectar la mayoría de los exoplanetas conocidos actualmente. Al igual que Kepler, TESS usa el método de tránsito para detectar exoplanetas. Observa las estrellas distantes en busca de pequeñas caídas de brillo, lo que podría indicar que un planeta ha pasado frente a ellas. Estos datos deben validarse mediante observaciones repetidas y, por lo general, un ser humano necesita verificar el descubrimiento. Aunque, Google ha estado trabajando con la NASA en IA que puede hacer la mayor parte del trabajo.

La primera orden del día para TESS es escanear un parche de cielo en el hemisferio sur que cubre 2.300 grados desde el polo sur de la eclíptica hasta cerca del plano eclíptico. Básicamente, busca exoplanetas potenciales en una franja del cielo que va desde el extremo sur hasta cerca del ecuador. Eventualmente, TESS debería poder observar alrededor del 85 por ciento del cielo durante su misión esperada de dos años. El primer año cubrirá el hemisferio sur y luego pasará a la mitad norte del cielo.

TESS podrá escanear más del cielo que Kepler, pero no observará objetos tan lejanos. Kepler tenía un alcance máximo de alrededor de 3.000 años luz, pero TESS limitará las observaciones a una distancia de 300 años luz. La NASA espera que TESS pueda rastrear más planetas súper terrestres con su poderosa variedad de cámaras. Estos objetos son más masivos que la Tierra, pero no son gigantes gaseosos. Podrá determinar la masa, el tamaño, la densidad y las características orbitales de dichos planetas.

La primera descarga de datos del Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito está programada para el 8 de agosto. Es posible que el equipo deba hacer ajustes en TESS después de ver los primeros resultados, pero hay grandes cosas por delante para esta misión.