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La nave espacial TESS que busca planetas ya ha detectado 2 exoplanetas

En las últimas décadas, hemos pasado de conocer exactamente cero exoplanetas a varios miles. Eso es en gran parte gracias al telescopio espacial Kepler, pero esa misión está llegando a su fin. Afortunadamente, la NASA lanzó un sucesor hace varios meses. El Satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) recién comenzó a operar durante el verano, pero la NASA informa que ya ha detectado dos exoplanetas potenciales.

Al igual que Kepler, TESS utiliza el método de tránsito para detectar exoplanetas distantes. Tiene un cuarteto de cámaras de 16,8 megapíxeles, cada una de las cuales cubre un cuadrado del cielo de 24 grados de ancho. Juntas, las cámaras permiten que TESS escanee una franja estrecha del cielo que se extiende desde la región polar hasta el ecuador. Observa todas las estrellas en el área de observación en busca de pequeñas caídas de brillo. Si las gotas ocurren a intervalos predecibles, puede indicar que hay un exoplaneta pasando frente a la estrella.

La diferencia crucial entre Kepler y TESS son las regiones del espacio que observan. Kepler podía escanear estrellas hasta a 3.000 años luz de distancia, pero cubría partes muy pequeñas del cielo. TESS se centrará en estrellas a 300 años luz de distancia o menos, pero eventualmente escaneará el 85 por ciento del cielo durante su misión de dos años. Está comenzando con el hemisferio sur antes de pasar a la mitad norte el próximo año.

Los exoplanetas recién detectados orbitan estrellas en el hemisferio sur y ambos son vagamente parecidos a la Tierra. Sin embargo, no vayas a reservar pasajes todavía. No parecen lugares agradables de vacaciones. Está Pi Mensae c, que orbita una estrella enana amarilla (como el sol) a unos 60 años luz de distancia. Tiene aproximadamente el doble del tamaño de la Tierra y orbita muy cerca de la estrella. Un año en Pi Mensae c es 6.27 días terrestres. Los investigadores creen que el planeta tiene un núcleo de hierro rocoso con materiales más ligeros como agua, metano e hidrógeno. También hay un gigante de gas masivo llamado Pi Mensae b en ese sistema, que fue descubierto en 2001.

Un poco más cerca de casa, LHS 3844 b orbita una estrella enana roja a 49 años luz de distancia. Tiene solo 1,3 veces el tamaño de la Tierra, pero orbita aún más cerca de la estrella. Un año en LHS 3844 b son solo 11 horas terrestres. Aunque se trata de una enana roja más fría, LHS 3844 b probablemente esté demasiado cerca para tener agua líquida o atmósfera.

Técnicamente, no sabemos con certeza que ninguno de estos planetas exista todavía. Son solo exoplanetas candidatos por ahora. Más observaciones deberán confirmar su existencia antes de que se incluyan en los libros de historia como los primeros exoplanetas detectados por TESS.

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