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La nave espacial Tianwen-1 de China llega a la órbita de Marte

El espacio alrededor de Marte está mucho más ocupado de lo habitual en este momento. El planeta rojo pasó cerca de la Tierra el verano pasado, y numerosas agencias espaciales planearon sus misiones a Marte en torno a este evento. Ahora, la nave espacial está comenzando a aparecer: el rover Perseverance de la NASA aterrizará a finales de este mes, y la primera misión de China a Marte ya está en órbita. La nave espacial Tianwen-1 llegó a Marte esta semanay aterrizará en los próximos meses no muy lejos del último rover de la NASA.

Las ambiciones de China hacia Marte no son nuevas. El país se asoció por primera vez con Rusia a principios de la década de 2010 para entregar un explorador robótico al planeta rojo. Sin embargo, la nave rusa Fobos-Grunt sufrió una falla en el motor al despegar, lo que le impidió escapar de la órbita de la Tierra. El módulo de aterrizaje de China se quemó en la atmósfera junto con el resto de la carga útil Fobos-Grunt el año siguiente. Ese fracaso impulsó a China a desarrollar su propio programa de Marte, y Tianwen-1 es la culminación de eso.

China busca cubrir todas sus bases con Tianwen-1. La misión incluye un módulo de aterrizaje estacionario con un pequeño rover que explorará la superficie. También hay un componente orbitador que permanecerá en el espacio alrededor de Marte para vigilar el planeta. El rover aterrizará en una región llamada Utopia Planitia, justo al norte del cráter Jezero, donde Perseverance aterrizará el 18 de febrero.

Un modelo del rover Tianwen-1.

El robot Tianwen-1 es mucho más pequeño que Curiosity o Perseverance, y utiliza paneles solares como fuente de energía en lugar de materiales radiactivos. Lleva una sorprendente riqueza de instrumentos científicos dado su tamaño. Tiene un radar de penetración terrestre para explorar los estratos marcianos hasta 100 metros por debajo de la superficie, y el Detector de compuestos de superficie de Marte ayudará al equipo a buscar evidencia de vida pasada o presente en ese planeta.

China aún tiene que establecer una fecha de aterrizaje específica, pero apunta a mayo de 2021. Tianwen-1 también sirve como demostración de tecnología para una misión de retorno de muestras de Marte propuesta que el gobierno chino quiere lanzar en la década de 2030. Si bien tenemos un puñado de meteoritos de origen marciano, han sido liberados de su planeta de origen y quemados en la atmósfera de la Tierra en el camino hacia abajo. Una muestra prístina recolectada en Marte sería mucho más útil científicamente. La NASA también lo sabe. El rover Perseverance tiene un aparato de recolección de muestras, pero la misión de traer esas muestras de regreso a la Tierra aún está en el aire.