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La nueva nave espacial de caza de planetas de la NASA se lanza el lunes

La NASA podría tener una nueva herramienta para buscar exoplanetas este verano. El tan esperado satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) está configurado para lanzamiento tan pronto como el lunes (un poco retrasado) en una misión para inspeccionar nuestro vecindario galáctico en busca de exoplanetas. La misión no es solo detectarlos a la Kepler, sino recopilar datos que puedan decirnos cómo son esos planetas. Si hay otra Tierra cerca, TESS podría ayudarnos a encontrarla.

El lanzamiento está programado actualmente para el 16 de abril a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. Después de alcanzar la órbita, TESS ejecutará varias quemaduras en el transcurso de dos meses para alcanzar una órbita de sobrevuelo lunar antes de establecerse en una órbita de resonancia 2: 1 con el satélite natural de la Tierra en una órbita terrestre altamente elíptica. Se espera que TESS permanezca en una órbita estable durante al menos 20 años, pero la misión inicial de TESS dura solo dos años. Sin embargo, la NASA tiene una forma de extender misiones para naves espaciales que aún pueden ser útiles.

Durante su misión, TESS buscará exoplanetas de manera similar a Kepler. Como probablemente pueda deducir del nombre, el Transitando Exoplanet Survey Satellite observará las estrellas en busca de caídas de brillo, lo que puede indicar que un planeta está en tránsito frente a ellas. Kepler usa el mismo método, pero mira a una distancia de alrededor de 3.000 años luz en ciertas partes del cielo. TESS se verá más cerca de casa: una distancia máxima de unos 300 años luz. Sin embargo, podrá ver en todas las direcciones gracias a un conjunto de cuatro cámaras.

Esta nave espacial está buscando una clase específica de planetas conocidos como súper-Tierras. Son más pequeños que Neptuno, pero un poco más grandes que la Tierra. Los astrónomos creen que es probable que se trate de planetas rocosos que podrían albergar vida. TESS se centrará en las estrellas cercanas más brillantes, y la NASA espera haber escaneado alrededor del 85 por ciento del cielo al final de su misión de dos años. El equipo espera identificar cientos de planetas súper terrestres, incluida su masa, tamaño, densidad y características orbitales.

TESS debería proporcionar una hoja de ruta para el telescopio James Webb, que ahora se espera que se lance en 2020 o más tarde después de otro retraso. Ese instrumento tendrá la capacidad de investigar objetos distantes como exoplanetas, potencialmente devolviendo datos sobre la composición atmosférica y el clima. Hasta que se lance Webb, tendrá que conformarse con TESS para obtener su solución de exoplaneta.