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La nueva nave espacial VSS Unity de Virgin Galactic completa el vuelo de prueba

Virgin Galactic parecía estar en la vía rápida para hacer realidad el turismo espacial. Desafortunadamente, eso fue antes de la trágica pérdida de 2014 del buque de prueba SpaceShipTwo (VSS Enterprise). El accidente resultó en la muerte de uno de los dos tripulantes de la nave y retrasó dramáticamente los planes de Virgin Galactic. El vehículo VSS Unity ligeramente rediseñado ahora ha hecho su primer vuelo de prueba sin ataduras. Una revisión inicial de los datos del vuelo muestra que todo salió según lo planeado, pero Virgin Galactic no se arriesga esta vez.

Antes de la falla de su último vehículo de prueba, Virgin Galactic lo utilizó para completar con éxito 55 vuelos a una altitud máxima de 22 kilómetros. El objetivo de Virgin Galactic es llevar a los pasajeros más allá de la línea Kármán, que es la barrera a 100 kilómetros (62 millas) sobre la Tierra donde se acordó comenzar el espacio. Si pasas eso, eres un astronauta (más o menos). Virgin Galactic en realidad no entrará en órbita, eso requiere mucha energía. En cambio, su plan es utilizar una trayectoria parabólica para dar a los pasajeros varios minutos de ingravidez en el espacio antes de regresar a la atmósfera.

El vuelo de prueba duró una hora y veinte minutos, incluidos 10 minutos durante los cuales VSS Unity estuvo libre del avión portador WhiteKnightTwo. Esto sigue a varias pruebas de «transporte cautivo» en las que el avión espacial no se libera del portaaviones en absoluto. Este vuelo de prueba también fue solo de planeo, lo que significa que los motores de los cohetes no se encendieron. Aún así, VSS Unity voló para un aterrizaje perfecto desde una altitud de casi 10 millas (16 kilómetros).

El VSS Unity tiene el mismo diseño básico y los mismos motores que la estructura del avión que el VSS Enterprise, pero tiene un sistema de bloqueo de plumas modificado. Cuando se activa, el sistema de desvanecimiento rota las alas verticalmente para aumentar la resistencia y ayudar con el aterrizaje. Sin embargo, la investigación sobre el accidente de 2014 mostró que el sistema se implementó accidentalmente mientras los motores del cohete aún estaban encendidos. Esto resultó en un estrés extremo en el cuerpo de la nave que lo rompió. VSS Unity incluye un pasador mecánico en el sistema de control de puesta en marcha que evita que se active mientras está en alta aceleración.

La compañía dice que solo comenzará a transportar pasajeros cuando esté segura de que se puede hacer de manera segura. VSS Unity necesita subir mucho más alto en la atmósfera para ser probado adecuadamente. En particular, los ingenieros estudiarán cómo funcionan sus motores de cohetes en la atmósfera superior y cómo se disipa el calor. Virgin Galactic aún no tiene un cronograma firme para los vuelos comerciales, pero varios competidores han tomado impulso mientras Virgin estaba recogiendo los pedazos. Blue Origin dice que estará listo para los pasajeros en 2018.